La Nouvelle-Zélande pourrait atteindre son objectif ambitieux d’éliminer le coronavirus

WELLINGTON, Nouvelle-Zélande – Alors que la plupart des pays travaillent sur les moyens de contenir le coronavirus, la Nouvelle-Zélande s’est fixé un objectif beaucoup plus ambitieux: l’éliminer complètement.

Et les experts pensent que le pays pourrait s’en sortir.

Le virus « n’a pas de super pouvoirs », a déclaré Helen Petousis-Harris, experte en vaccins à l’Université d’Auckland. « Une fois la transmission arrêtée, elle a disparu. »

La géographie a aidé. Si un endroit pouvait être décrit comme socialement éloigné, ce serait la Nouvelle-Zélande, entourée de mers agitées, avec l’Antarctique au sud. Avec 5 millions d’habitants répartis sur une superficie de la taille de la Grande-Bretagne, même les villes ne sont pas trop de monde.

Et Premier ministre Jacinda Ardern a pris des mesures audacieuses , soumettant le pays à un verrouillage strict fin mars, alors que seulement une centaine de personnes avaient été testées positives pour le nouveau virus. Sa devise: « Allez-y fort et partez tôt. »

La Nouvelle-Zélande a jusqu’à présent évité une épidémie généralisée, et les nouveaux cas sont passés d’un pic d’environ 90 par jour début avril à seulement cinq mardi, laissant l’objectif incroyablement proche. À ce jour, seules 13 personnes sont décédées et Ardern a été personnellement informé de chaque décès.

« Nous avons la possibilité de faire quelque chose qu’aucun autre pays n’a accompli: l’élimination du virus », a déclaré Ardern aux journalistes la semaine dernière. « Mais il continuera d’avoir besoin d’une équipe de 5 millions derrière. »

Petousis-Harris a déclaré que le pays avait réussi à éviter la confusion et les demi-mesures qui ont entravé la réponse dans de nombreux autres endroits.

«La Nouvelle-Zélande a tout fait pour le mieux», a-t-elle déclaré. « Une action décisive, avec un leadership fort et des communications très claires avec tout le monde. »

Ardern a annoncé lundi que le pays resterait bloqué pendant une semaine avant d’assouplir légèrement certaines restrictions de travail pour aider à redémarrer l’économie. La plupart des restrictions sociales resteront en place.

Elle a également essayé de modérer les attentes de son objectif, affirmant que l’élimination ne signifiait pas que de nouveaux cas ne se poseraient pas à l’avenir, mais qu’ils seraient éliminés immédiatement.

De nouveaux cas sont probables lorsque la Nouvelle-Zélande rouvrira finalement ses frontières, mais des questions demeurent quant à la préparation du système de santé à mettre en œuvre une recherche efficace des contacts en cas d’épidémie généralisée. Petousis-Harris a souligné des problèmes l’année dernière lorsque le pays n’a pas réussi à contenir une épidémie de rougeole.

Même si la Nouvelle-Zélande se purge du virus, les effets perdureront. Avant l’épidémie, le tourisme était en plein essor. Environ 4 millions de personnes ont visité chaque année, attirées par des paysages époustouflants et l’attrait des sports d’aventure. L’industrie employait plus de 300 000 personnes et représentait environ 10% de l’ensemble de l’économie néo-zélandaise.

«Ça a été dévastateur. Cela ne fait aucun doute », a déclaré Stephen England-Hall, directeur général de Tourism New Zealand, une agence de promotion. « Personne ne peut vraiment prévoir de passer de 100% à zéro en trois jours. »

Une étude de l’Organisation de coopération et de développement économiques a révélé qu’en raison de sa dépendance vis-à-vis du tourisme, l’économie néo-zélandaise pourrait initialement être l’une des plus durement touchées par le coronavirus parmi les pays développés.

Le gouvernement, qui est entré dans la crise avec ses livres en assez bonne forme, a distribué des milliards de dollars de subventions salariales temporaires pour tenter de prévenir le chômage de masse. Plus de la moitié de la main-d’œuvre du pays est soudainement devenue dépendante des subventions gouvernementales.

Pourtant, la plupart des gens semblent soutenir le verrouillage strict d’Ardern, en vertu duquel les écoles sont fermées et les personnes occupant des emplois non essentiels ne peuvent quitter leur domicile que pour l’épicerie ou l’exercice. Les données de mobilité de Google indiquent une conformité élevée.

Beaucoup ont trouvé des moyens créatifs de faire face, comme Jessee James, entraîneur personnel de 28 ans. Au lieu de rencontrer ses clients dans des gymnases ou à domicile, elle a dirigé des sessions virtuelles sur Zoom et FaceTime.

Certains de ses clients utilisent des boîtes de haricots au lieu d’haltères ou des paniers à linge au lieu de sacs de sable. Beaucoup veulent parler davantage de leurs sentiments, comme le propriétaire de l’entreprise qui a dû mettre à pied des employés ou le client ayant des problèmes émotionnels qui a besoin d’encouragement.

« Normalement, ils parlaient simplement aux gens autour d’eux », a déclaré James. « C’est assez différent. »

Air New Zealand est l’une des victimes les plus emblématiques de l’épidémie. La compagnie aérienne avait été une source de fierté pour beaucoup alors qu’elle se développait à l’international et remportait des prix de l’industrie. Dans une série de mises à jour franches, le chef de la direction, Greg Foran, a décrit comment le transporteur avait réduit ses vols de 95% et devrait réduire ses effectifs d’au moins 3 750 personnes.

Une personne qui ne sait pas encore s’il conservera son emploi avec la compagnie aérienne est le pilote de 27 ans, Scott Beatson. Lui et sa partenaire Bella Ashworth, qui viennent de terminer leurs études de droit, ont acheté une maison plus tôt cette année, et ils s’inquiètent maintenant pour leur avenir.

« C’est assez triste », a déclaré Beatson. «Juste avant le verrouillage, je parlais avec un chargeur de bagages et une personne d’enregistrement, et tout le monde était très fier de l’entreprise.»

Pêcheur et randonneur passionné, Beatson a commencé à camper dans sa cour tout en étant coincé à la maison. Comme beaucoup à travers le pays, il a suivi certains des briefings quotidiens donnés par Ardern et Ashley Bloomfield, le directeur général de la santé.

Fonctionnaire modeste qui a passé un an à travailler à l’Organisation mondiale de la santé à Genève, la présence calme et rassurante de Bloomfield a fait de lui un improbable coup de cœur.

Le chanteur Maxwell Apse a écrit une chanson sur Bloomfield qui a été vue plus de 75 000 fois sur YouTube. « Si j’avais un souhait, je le ferais: je serais dans ta bulle », disent les paroles.

Lorsque la Nouvelle-Zélande sort de sa bulle, la voie à suivre reste incertaine. Elle devra continuer de s’appuyer sur sa force traditionnelle dans l’agriculture pour vendre des produits à l’étranger comme des produits laitiers, des kiwis et du vin.

Certains ont suggéré que le pays pourrait d’abord rouvrir ses frontières avec l’Australie, qui a également réussi à aplatir sa courbe virale.

England-Hall, le responsable du tourisme, a déclaré que la Nouvelle-Zélande chercherait d’abord à reconstruire le marché intérieur du tourisme. Il a déclaré que l’absence de virus pourrait éventuellement devenir un argument de vente à l’étranger pour le pays.

L’énigme est que pour rester indemne de virus, la Nouvelle-Zélande devra peut-être maintenir son exigence actuelle selon laquelle les nouveaux arrivants doivent passer deux semaines en quarantaine. Étant donné que le touriste moyen dans le passé est resté environ 11 jours, cela semble un obstacle insurmontable.

Toujours optimiste, England-Hall prévoit un nouveau type de produit touristique dans lequel les gens riches pourraient être choyés pendant une période de quarantaine – une sorte de spa d’isolement.

Mais avec la réduction des voyages, certains craignent que la Nouvelle-Zélande ne revienne à une version plus insulaire d’elle-même, avant que les vols pas chers ne permettent à ses citoyens de parcourir le monde et aux étrangers de visiter. Un endroit où l’isolement peut être à la fois une bénédiction et une malédiction.


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