Variole : Se souvenir du triomphe de l’humanité sur un virus, 40 ans après


Alors que les scientifiques se battent pour un traitement et un vaccin COVID-19, le monde marque vendredi un anniversaire pertinent: le seul véritable triomphe de l’humanité contre une maladie infectieuse avec son éradication de la variole il y a quatre décennies.

Le 8 mai 1980, des représentants de tous les États membres de l’Organisation mondiale de la santé (OMS) se sont réunis à Genève et ont officiellement déclaré que le virus de la variole responsable de la variole avait été relégué dans les livres d’histoire, deux siècles après la découverte d’un vaccin.

La variole est une maladie hautement contagieuse qui s’est transmise par des gouttelettes lors d’un contact étroit avec d’autres personnes ou des objets contaminés, provoquant une forte fièvre et une éruption cutanée qui a laissé les survivants défigurés en permanence et souvent aveugles.

Mais beaucoup n’ont pas survécu. Le virus a tué jusqu’à 30% de toutes les personnes infectées et aurait tué plus de 300 millions de personnes au cours du 20e siècle seulement.

CENTRE DE LUTTE CONTRE LES MALADIES / AFP / File / HOUne vue rapprochée des lésions de la variole sur la jambe d’une personne

On pense que la variole existe depuis des milliers d’années, avec les premières preuves documentées des lésions cutanées vésiculaires qui seraient causées par la maladie découverte sur la momie du pharaon égyptien Ramsès V.

La maladie dévastatrice a également été la cible du premier vaccin au monde, découvert par le scientifique et médecin Edward Jenner en 1796.

– «Volonté publique» –

Mais l’idée d’éradiquer complètement la variole n’est apparue que près de deux siècles plus tard, en 1958, au milieu d’une « détente » momentanée entre les Russes et les Américains « , a déclaré à l’AFP l’épidémiologiste américain Larry Brilliant.

À une époque où la variole restait endémique dans plus de 30 pays et tuait toujours plus de deux millions de personnes par an, les Soviétiques ont proposé de montrer à quoi sert la coopération mondiale et d’éradiquer la maladie.

BIBLIOTHÈQUE DU CONGRÈS / AFP / File / HODes vaccinations gratuites contre la variole ont été administrées aux employés du US Office of War Information en 1943

Ils ont fait cette proposition lors d’une réunion de l’assemblée annuelle de l’OMS.

« Immédiatement, l’Amérique a accepté », a déclaré Brilliant, juxtaposant le leadership et la coopération internationale observés à l’époque, pendant la guerre froide, au « nationalisme » qui colorait la réponse actuelle au nouveau coronavirus.

« Il y avait une volonté publique », a-t-il déclaré.

Quatre décennies plus tard, alors que le monde se remet du choc de la pandémie de COVID-19, les décideurs devraient se pencher sur les efforts inlassables pour isoler les personnes infectées par la variole et retrouver leurs contacts pour trouver l’inspiration, a déclaré Rosamund Lewis, responsable du dossier de la variole. à l’OMS.

– Leçons pour la réponse COVID-19 –

« Nous pouvons apprendre beaucoup de la variole pour la réponse COVID », a-t-elle expliqué à l’AFP.

L’OMS ne disposait pas initialement des fonds nécessaires pour s’attaquer sérieusement à l’élimination de la variole, mais lorsqu’elle a finalement lancé la campagne mondiale d’éradication en 1967, les experts « sont allés de porte à porte » pour trouver des personnes infectées, a-t-elle déclaré.

LES ARCHIVES NATIONALES / AFP / File / HODes enfants d’âge préscolaire aux États-Unis vaccinés contre la variole en 1946

Elle a déploré qu’il ait fallu trop de temps à de nombreux pays pour réaliser l’importance de cette « arme » de santé publique de base contre le COVID-19, car elle s’est répandue dans le monde entier, tuant plus de 260 000 personnes en quelques mois.

Les experts soulignent que la recherche des contacts sera d’une importance vitale jusqu’à ce qu’un vaccin contre le nouveau virus soit développé et disponible – quelque chose qui devrait prendre au moins un an.

La découverte du vaccin contre la variole il y a près d’un quart de millénaire a été « un élément essentiel de la victoire » contre la maladie, a expliqué à l’AFP Angela Teresa Ciuffi, professeur de microbiologie à l’Université de Lausanne.

Jenner a eu l’idée d’un vaccin après avoir observé que les laitières qui avaient précédemment attrapé la variole n’ont pas attrapé la variole et ont utilisé le virus généralement assez inoffensif pour immuniser contre la maladie beaucoup plus mortelle.

Avant l’émergence du vaccin, les personnes se livraient à une inoculation pour immuniser contre la variole, insérant des croûtes ou du liquide de variole en poudre provenant d’un patient dans des égratignures superficielles de la peau, dans l’espoir que cela produirait une infection bénigne mais protectrice.

Bien que ce processus ait eu un effet immunisant, « l’inconvénient était qu’il permettait à la variole de circuler », a expliqué Anne-Marie Moulin, directrice de recherche au Centre national de la recherche scientifique.

Les améliorations apportées au vaccin, notamment la suppression du besoin de réfrigération, ont considérablement accru son accès et sa disponibilité et ont ouvert la voie aux campagnes d’éradication à venir.

Après une poussée majeure d’une décennie, le dernier cas naturel connu de variole a été observé en Somalie en 1977.

Un an plus tard, cependant, un photographe médical britannique travaillant près d’un laboratoire de recherche sur la variole a été infecté et est décédé.

– Menace de bioterrorisme? –

Depuis lors, un débat mondial fait rage sur la question de savoir si les échantillons de virus variolique doivent être détruits ou non.

Seuls deux endroits dans le monde sont autorisés à conserver des échantillons de variole: les Centers for Disease Control and Prevention à Atlanta aux États-Unis et le State Research Center of Virology and Biotechnology (VECTOR) à Novosibirsk, en Russie.

CENTRE DE CONTRÔLE DES MALADIES / AFP /Cette image du Centre de contrôle des maladies montre une micrographie électronique à transmission de virus de la variole

Washington et Moscou maintiennent depuis longtemps l’importance de conserver les échantillons à des fins de recherche.

Mais des décennies après son éradication, la menace de la variole plane toujours, avec la crainte que les échantillons de virus restants ne constituent une menace de bioterrorisme qui ne cesse de gonfler depuis les attentats terroristes du 11 septembre 2001.

Comparé à la variole, « COVID-19 n’est qu’un exercice d’entraînement », a expliqué à l’AFP David Evans, virologue à l’Université de l’Alberta au Canada.

Si jamais réintroduite, « la variole pourrait être dévastatrice dans les premières semaines en entrant dans un monde de personnes largement immunologiquement naïves », a averti Rosine Ehmann de l’Institut de microbiologie des Forces allemandes.

« COVID-19 a illustré combien de temps il faut aux systèmes de santé publique pour activer leur logistique et leur gestion des interventions de crise », a-t-elle expliqué à l’AFP


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