Taser: Les afro-américains meurent de façon disproportionnée dans les affrontements avec la police – le Taser mis en cause


Alors que la police affronte les manifestants à travers les États-Unis, elle se tourne vers les balles en caoutchouc, le spray au poivre, les gaz lacrymogènes et d’autres armes destinées à minimiser les décès.

Mais certains utilisent une arme qui a le potentiel de tuer : le Taser. Lorsque ces rencontres sont fatales, les Afro-amércains représentent une part disproportionnée des personnes qui meurent, selon une analyse de Reuters.

Reuters a documenté 1 081 cas jusqu’à la fin de 2018 dans lesquels des personnes sont mortes après avoir été choquées par la police avec un Taser, la grande majorité d’entre elles après 2000. Au moins 32 % des personnes décédées étaient noires, et au moins 29 % étaient blanches. Les Afro-Américains représentent 14 % de la population américaine, et les blancs non hispaniques 60 %.

« Ces disparités raciales dans les décès causés par le Taser sont horribles mais pas surprenantes », a déclaré Carl Takei, un avocat de l’American Civil Liberties Union. « La violence policière est une des principales causes de décès des Noirs en Amérique, en grande partie parce que la surpolice des communautés noires et brunes entraîne des contacts policiers inutiles et un recours inutile à la force ».

Dans 13% des décès identifiés dans les rapports de police, les autopsies ou d’autres dossiers comme impliquant des personnes d’origine hispanique, Reuters n’a pas été en mesure de documenter la race. La race de la personne décédée était également inconnue dans les 26 % de cas restants.

Ces décès illustrent un défi pour les forces de l’ordre américaines à un moment où les protestations contre les meurtres de policiers ont mis en lumière leurs tactiques. Les pistolets Taser, qui délivrent un courant électrique pulsé destiné à donner aux policiers plusieurs secondes pour maîtriser un sujet, ont été presque universellement adoptés depuis le début des années 2000 comme une alternative moins mortelle aux armes à feu. Environ 94 % des quelque 18 000 services de police américains émettent maintenant des Taser.

Les Tasers ont attiré une nouvelle fois l’attention au cours du week-end après le décès de Rayshard Brooks, vendredi soir. Un officier de police a tiré sur le jeune homme de 27 ans avec son arme de poing après que Brooks se soit enfui avec le Taser d’un officier et l’ait pointé sur la police suite à une échauffourée, a déclaré le Bureau d’enquête de Géorgie. Un avocat de la famille Brooks, L. Chris Stewart, a déclaré que le fait que Brooks ait brandi le Taser ne justifiait pas son tir, notant que la police argumente régulièrement devant les tribunaux que les dispositifs sont des armes non-létales.

Cependant, dans une série de rapports en 2017, Reuters a identifié plus d’un millier de cas depuis 2000 dans lesquels des personnes sont mortes après avoir été choquées par la police avec les armes, généralement en combinaison avec d’autres formes de force.

La plupart des chercheurs indépendants qui ont étudié les Taser affirment que les décès sont rares lorsqu’ils sont utilisés correctement. Mais l’enquête de Reuters a révélé que de nombreux policiers ne sont pas correctement formés aux risques, et que les armes sont souvent mal utilisées. Les Taser tirent une paire de fléchettes barbelées qui délivrent une charge électrique paralysante ou qui peuvent être pressées directement contre le corps – le mode « drive stun » – provoquant une douleur intense.

Quelques exemples récents d’utilisation abusive du Taser mettent en évidence les risques et la confusion qui entourent l’arme.

Le 30 mai, lors des protestations nationales sur la mort de George Floyd à Minneapolis, deux étudiants, Taniyah Pilgrim, 20 ans, et Messiah Young, 22 ans, étaient sortis pour chercher de la nourriture et étaient bloqués dans les embouteillages à cause des manifestations à Atlanta.

Lors d’une confrontation avec la police filmée par une caméra corporelle, un officier a frappé à plusieurs reprises la vitre du côté conducteur avec une matraque, tandis qu’un second officier assommait Pilgrim avec un Taser. Un troisième officier a utilisé un Taser sur Young, alors que la police traînait les étudiants noirs hors de la voiture.

Les images vidéo des officiers qui les ont choqués ont suscité des critiques dans tout le pays. Le chef de la police d’Atlanta, Erika Shields, s’est excusée lors d’une conférence de presse le lendemain. « La façon dont nous nous sommes comportés en tant qu’agence, en tant qu’individus était inacceptable », a-t-elle déclaré. Young a été soigné à l’hôpital et a eu besoin de points de suture. Shields a démissionné samedi après le meurtre de Brooks.

Après l’incident du 30 mai, un officier a écrit dans un rapport de police qu’il avait utilisé son Taser parce qu’il n’était pas sûr que les étudiants étaient armés. Le fabricant du Taser, Axon Enterprise Inc, avertit dans des directives distribuées aux services de police que l’arme ne doit pas être utilisée sur des personnes qui conduisent ou qui sont attachées. Et les experts des forces de l’ordre disent que les Taser ne devraient généralement pas être utilisés sur une personne déjà immobilisée, comme dans une voiture.

Six policiers impliqués dans l’incident – cinq noirs, un blanc – ont été inculpés pour usage excessif de la force. Quatre ont été licenciés. Deux d’entre eux ont poursuivi le maire et le chef de la police pour récupérer leur emploi. Un avocat représentant les deux officiers dit qu’il pense que les licenciements étaient motivés par des raisons politiques.

La question que la police devrait se poser n’est pas : « Puis-je utiliser le Taser ? mais « Devrais-je ? » a déclaré Michael Leonesio, un policier à la retraite qui a dirigé le programme Taser du département de police d’Oakland et qui a servi de témoin expert dans des procès pour mort injustifiée contre Axon. « C’est une arme dangereuse », a déclaré M. Leonesio. « Plus on l’utilise, plus il y a de gens qui vont mourir. »

Axon affirme que ses armes ne sont pas sans risque mais sont plus sûres que les matraques, les poings, les tacles et les munitions d’impact. « Toute perte de vie est une tragédie quelles que soient les circonstances, c’est pourquoi nous restons engagés à développer la technologie et la formation pour protéger à la fois les agents et la communauté », a déclaré la société dans un courriel adressé à Reuters.

« TASE HIS ASS »

Par une chaude journée de juillet 2017, Eurie Martin, 58 ans, voulait un verre d’eau. Après avoir marché plus de 12 miles pour rendre visite à des parents pour son anniversaire, il s’est arrêté pour demander de l’eau à un propriétaire à Deepstep, une ville d’environ 130 habitants dans le centre de la Géorgie. Le propriétaire a refusé et a appelé la police pour vérifier que Martin, « un homme noir », selon le procureur.

Martin marchait sur le bord de la route lorsqu’un adjoint du shérif du comté de Washington est arrivé et a essayé de lui parler. Martin, qui souffrait de schizophrénie, l’a ignoré et a continué à marcher. L’adjoint a appelé des renforts.

Les officiers ont déclaré que Martin était « sur la défensive » et « a serré les poings », ignorant les ordres de placer ses mains derrière son dos, a déclaré le procureur. Un adjoint a dit à un autre de « lui taser le cul », selon la vidéo de la caméra du tableau de bord des officiers.

Lorsque le député a tiré avec le Taser, Martin est tombé à terre, a retiré la dent du Taser de son bras et s’est éloigné. Un troisième adjoint est arrivé et a tiré avec son pistolet paralysant sur le dos de Martin, le faisant tomber.

Les adjoints ont entouré Martin alors qu’il était allongé face contre terre, appliquant le poids de leur corps et déployant leurs Tasers 15 fois. On pouvait entendre Martin crier de douleur en disant : « Ils me tuent. » Selon une autopsie, il est mort d’une arythmie cardiaque pendant l’immobilisation par la police.

« Il a été victime de la marche au noir », a déclaré Mawuli Davis, un avocat représentant la famille de Martin. Les députés, qui ont été licenciés après avoir été inculpés, ont déclaré avoir suivi leur formation sur l’utilisation du pistolet paralysant.

En novembre dernier, un juge a accordé aux trois députés – tous blancs – l’immunité de poursuites quelques semaines avant leur procès pour meurtre dans la mort de Martin.

Dans ses directives distribuées aux services de police, Axon met en garde contre l’utilisation simultanée de plusieurs Taser. Selon les experts des services répressifs, les applications répétées et l’utilisation continue de pistolets paralysants peuvent augmenter le risque de décès et doivent être évitées.

Le bureau du shérif a refusé de répondre aux multiples demandes de commentaires.

Le juge a jugé que les députés avaient agi en légitime défense et que leur utilisation du Taser était « justifiée » et « raisonnable dans les circonstances ». Citant la loi géorgienne « Stand Your Ground », le juge a écrit que toute personne a le droit d’utiliser une force raisonnable pour se protéger contre « la mort ou de grandes blessures corporelles ».

Le procureur a fait appel de la décision et l’affaire devrait être entendue devant la Cour suprême de l’État en août. Si la haute cour annule la décision de la juridiction inférieure, les accusations de meurtre portées contre les députés seront rétablies.

Martin est mort « pour avoir osé demander un verre d’eau sous le soleil de Géorgie », a déclaré sa sœur Helen Gilbert. « Toute personne de bon sens sait qu’elle n’a rien fait pour mériter sa mort. Je n’aurai de cesse que cette longue marche vers la justice ne soit terminée ».

Évaluation et Surveillance des risques

Les décès impliquant des pistolets Taser font généralement l’objet d’un examen public limité – aucun organisme gouvernemental ne vérifie la fréquence de leur utilisation ou le nombre de ces déploiements qui s’avèrent mortels. Les coroners et les médecins légistes utilisent des normes différentes pour évaluer le rôle d’un Taser dans un décès. Et il n’existe pas de normes nationales uniformes régissant l’utilisation des Taser par la police.

Fin 2009, alors que les preuves des risques cardiaques liés aux Tasers se multipliaient, le fabricant a procédé à un changement crucial : Il a averti la police d’éviter de tirer les fléchettes électrifiées de son pistolet paralysant sur la poitrine d’une personne.

Mais le 3 mars à Tacoma, Washington, cet avertissement n’a pas été entendu.

Des enregistrements vidéo et audio récemment publiés montrent des policiers de Tacoma utilisant un Taser et battant un homme noir alors qu’il criait « Je ne peux pas respirer » – semblable au cri désespéré de George Floyd lorsqu’un policier blanc de Minneapolis lui a enfoncé un genou dans le cou le 25 mai.

La police a déclaré avoir trouvé Manuel Ellis, 33 ans, qui tentait d’ouvrir les portes de voitures inoccupées et qu’il avait attaqué un véhicule de police et deux officiers. Un avocat de sa famille a déclaré qu’il rentrait d’une épicerie à pied lorsque la confrontation avec la police a eu lieu.

Selon le rapport d’autopsie, la police a menotté Ellis et lui a attaché les jambes avec une sangle de toile après avoir tiré un Taser sur sa poitrine. Il a perdu conscience et les efforts pour le réanimer ont échoué. Le médecin légiste a conclu que sa mort était un homicide. Une autopsie a établi que la cause du décès était un arrêt respiratoire dû à une hypoxie résultant d’une contention physique.

Sa mort a suscité des protestations à Tacoma le 5 juin, après que la vidéo de l’incident ait fait surface. Le gouverneur a demandé une nouvelle enquête, et le maire de la ville a exigé que les quatre officiers impliqués soient licenciés et poursuivis. Deux officiers sont blancs, un est noir et l’autre est asiatique. Ils ont été placés en congé administratif, mais n’ont pas été inculpés.

L’un des officiers, Christopher Burbank, a refusé de commenter. Les tentatives de Reuters pour atteindre les trois autres ont échoué. Le département de police de Tacoma a déclaré qu’il coopérait avec les enquêteurs du comté et de l’État.


Rapport complémentaire de Grant Smith pour Reuters; Traduit et édité par,

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