La Belgique enlève une statue, le roi regrette la violence coloniale


La Belgique a affronté son passé colonial et s’est tournée vers la réconciliation mardi. Le roi a exprimé ses regrets pour les violences commises par le pays lorsqu’il régnait sur ce qui est aujourd’hui le Congo. Plus tard dans la journée, le buste d’un ancien monarque tenu pour responsable de la mort de millions d’Africains a été retiré de l’exposition publique.

Alors que la Belgique marquait le 60e anniversaire de la fin de son règne colonial au Congo, les paroles du roi Philippe ont eu une signification retentissante puisqu’aucun de ses prédécesseurs n’est allé jusqu’à exprimer des remords.

Dans une lettre adressée au président congolais, Félix Tshisekedi, Philippe n’a pas voulu présenter d’excuses officielles, mais a proclamé ses « regrets les plus profonds » pour les « actes de violence et de cruauté » et les « souffrances et humiliations » infligées au Congo belge.

L’enlèvement de la statue du roi Léopold II a eu lieu quelques heures seulement après la publication de la lettre de Philippe. Le monarque, qui a régné sur la Belgique de 1865 à 1909, a pillé le Congo comme s’il s’agissait de son fief personnel, forçant un grand nombre de ses habitants à l’esclavage pour en extraire des ressources à son propre profit.

Les premières années après qu’il ait revendiqué le pays africain sont particulièrement tristement célèbres pour les meurtres, le travail forcé et d’autres formes de brutalité qui, selon certains experts, ont fait jusqu’à 10 millions de morts congolais.

Après une courte cérémonie ponctuée de lectures, le buste de Léopold à Gand a été attaché à une grue avec une sangle et retiré du petit parc où il se trouvait sous les applaudissements. Il sera transféré dans un entrepôt d’un musée de la ville de Gand en attendant une nouvelle décision de la commission de la ville chargée des projets de décolonisation.

« Enlever des statues n’efface pas l’histoire, cela rectifie l’histoire et fait une nouvelle histoire qui remet à juste titre en question les récits dominants », a déclaré Mathieu Charles, un militant du Réseau belge pour les vies noires.

La Belgique a longtemps lutté pour faire face à son passé colonial, en se concentrant plutôt sur les aspects soi-disant positifs de la colonisation. Mais les protestations internationales contre le racisme qui ont suivi la mort de George Floyd le 25 mai aux États-Unis ont donné un nouvel élan aux militants qui luttent pour faire enlever les monuments à Léopold.

Au début de ce mois, environ 10 000 personnes se sont rassemblées à Bruxelles malgré les mesures de distanciation sociale mises en place pour lutter contre la propagation de COVID-19, de nombreux manifestants scandant des slogans anticolonialistes.

La statue de Léopold à Gand a été vandalisée à plusieurs reprises dans le passé et à nouveau après que Floyd, un Noir menotté, soit mort après qu’un policier blanc de Minneapolis se soit agenouillé sur son cou. Plusieurs autres monuments de l’ancien roi dispersés à travers la Belgique ont été défigurés au cours des dernières semaines et une statue du monarque dans le port d’Anvers a été retirée d’un marché par les autorités locales.

Entre-temps, les autorités régionales ont également promis des réformes du cours d’histoire pour mieux expliquer le véritable caractère du colonialisme, tandis que le Parlement fédéral a décidé qu’une commission se pencherait sur le passé colonial de la Belgique.

Le Premier ministre belge Sophie Wilmes a appelé à un débat « approfondi » mené « sans tabou ».

« En 2020, nous devons être en mesure d’examiner ce passé commun avec lucidité et discernement », a-t-elle déclaré mardi. « Tout travail de vérité et de mémoire commence par la reconnaissance de la souffrance. Reconnaître la souffrance de l’autre ».

Après la fin de la propriété revendiquée du Congo par Léopold en 1908, il l’a remis à l’État belge, qui a continué à régner sur la colonie 75 fois la taille de la Belgique jusqu’à ce que la nation africaine devienne indépendante en 1960.

Dans sa lettre, Philippe a souligné les « réalisations communes » de la Belgique et de son ancienne colonie, mais aussi les épisodes douloureux de leur relation inégale.

« A l’époque de l’Etat indépendant du Congo, des actes de violence et de cruauté ont été commis qui pèsent encore sur notre mémoire collective », écrit Philippe, en se référant à la période où le pays était sous la domination privée de Léopold II de 1885 à 1908.

« La période coloniale qui a suivi a également causé des souffrances et des humiliations », a reconnu Philippe. « Je tiens à exprimer mes regrets les plus profonds pour ces blessures du passé, dont la douleur est aujourd’hui ravivée par une discrimination trop présente dans nos sociétés ».

Philippe a également félicité Tshisekedi à l’occasion de l’anniversaire de l’indépendance du Congo, ruinant le fait qu’il n’ait pas pu assister aux célébrations auxquelles il avait été invité en raison de la pandémie de coronavirus.


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