L’homme qui a conduit Wirecard à l’insolvabilité.


Dans la nuit du 18 juin, le nouveau chef de la conformité de Wirecard AG a veillé tard dans son bureau du siège social de la société, situé dans la banlieue de Munich, à Aschheim, pour examiner les livres de comptes de l’entreprise de paiement.

C’était le premier jour de travail officiel de James Freis après que sa date d’entrée en fonction ait soudainement été accélérée par le refus, ce matin-là, des auditeurs de Wirecard de signer les comptes de 2019 et la suspension du directeur général de la société. Alors que Freis, ancien enquêteur financier au Trésor américain, scannait les livres, il a été frappé par la pratique inhabituelle de Wirecard qui consiste à confier à un tiers la garde de grosses sommes d’argent pour le compte de ses filiales présentes dans des pays où elle ne possède pas ses propres licences d’exploitation, selon une personne ayant connaissance de la question.

La preuve qu’une fraude a probablement été commise est évidente pour toute personne ayant une expérience des marchés financiers, a déclaré cette personne. Le lendemain, le directeur général de longue date de Wirecard a démissionné et Freis est devenu directeur général par intérim.

La semaine suivante, l’Américain de 49 ans a été impliqué dans une vague rapide de décisions qui ont abouti au dépôt de bilan de Wirecard, selon les personnes impliquées dans les discussions sur la restructuration de ses dettes. Au final, le processus a laissé aux créanciers un faible espoir de récupérer les 4 milliards de dollars qui leur sont dus et aux investisseurs des actions presque sans valeur.

Les procureurs enquêtent maintenant sur les autres cadres supérieurs de Wirecard, soupçonnés de fraude, d’abus de confiance, de fausse comptabilité et de manipulation du marché. Ils ont arrêté l’ancien PDG Markus Braun, ont lancé un mandat d’arrêt contre l’ancien directeur général et ont élargi le champ des suspects pour inclure tous les membres du conseil d’administration, à l’exception de Freis. Aucune accusation n’a été portée.

Wirecard et le président de son conseil de surveillance ont refusé de commenter les événements de la semaine précédant le dépôt de bilan de l’entreprise et les questions de comptabilité. La société a reconnu que les fonds n’existaient probablement pas, mais n’a pas publiquement identifié les responsables. Elle a déclaré que la décision de déposer son bilan était due au fait que Wirecard était surendettée et qu’elle n’était pas en mesure de respecter ses engagements financiers.

Braun, qui a été libéré sous caution, a nié avoir commis des méfaits. Un avocat de l’ancien PDG n’a pas répondu à une demande de commentaires, mais a précédemment refusé de commenter.

L’ancien directeur général, Jan Marsalek, est toujours en fuite et on ignore où il se trouve. Son avocat a refusé de commenter. La société a licencié Marsalek le 22 juin.

Freis a quitté Washington pour s’installer à Francfort il y a six ans afin de devenir responsable de la conformité à la Deutsche Boerse, qui dirige la Bourse de Francfort.

Wirecard a annoncé la nomination de Freis au poste de chef de la conformité le 8 mai, dix jours après que les experts-comptables de KPMG eurent publiquement lancé des signaux d’alarme concernant la comptabilité de Wirecard pour les trois années précédentes, affirmant qu’ils n’avaient pas pu vérifier l’existence de revenus provenant des partenaires tiers ou des soldes détenus sous séquestre.

Freis était dans la capitale bavaroise avant la date officielle du 1er juillet pour le début de sa chasse à la maison, lorsque Wirecard a publié une déclaration surprise. Le 18 juin, la société a annoncé que son cabinet d’audit de longue date EY, précédemment connu sous le nom de Ernst & Young, ne pouvait pas confirmer l’existence de 1,9 milliard d’euros (2,1 milliards de dollars) supposés être détenus en fiducie dans deux banques asiatiques – un quart de son bilan.

Ce soir-là, Wirecard a suspendu Marsalek, le directeur de l’exploitation, et a annoncé que Freis prendrait ses nouvelles fonctions avec effet immédiat.

Freis est apparu dans une déclaration vidéo publiée par Braun sur le site web de Wirecard tard dans la nuit. Dans la vidéo, Braun présente le nouveau chef de la conformité, qui acquiesce maladroitement en guise de remerciement. Braun a également déclaré dans la vidéo que Wirecard pourrait avoir été victime d’une fraude « de dimensions importantes », sans préciser qui pourrait en être responsable.

C’est cette nuit-là que Freis a passé à examiner les livres de la société. Le lendemain matin, Freis a fait part de ses premières constatations au conseil de surveillance, selon la personne ayant connaissance de l’affaire. Quelques heures plus tard, Braun avait démissionné.

Freis a également rédigé personnellement une déclaration de l’entreprise qui a révélé les conclusions, selon la personne ayant connaissance de l’affaire. La déclaration, publiée par l’entreprise dans la matinée du lundi 22 juin, indique que le conseil d’administration a évalué la « probabilité dominante » que les 1,9 milliard d’euros détenus dans les comptes fiduciaires « n’existent pas ».

EY, qui avait audité Wirecard pendant plus d’une décennie, a déclaré avoir découvert une fraude sophistiquée et a immédiatement fait part de ses conclusions au conseil de surveillance. Le cabinet d’audit a refusé tout commentaire supplémentaire.

Freis a également subi des pressions de la part des prêteurs de Wirecard. Le refus d’EY de signer les comptes signifiait que les créanciers pourraient faire appel à quelque 2 milliards d’euros de prêts. Freis a travaillé pendant le week-end avec les conseillers en restructuration de Wirecard, fraîchement nommés, afin d’entamer un dialogue avec les créanciers, selon des sources ayant connaissance de la question.

Une quinzaine de banques ont accepté lundi de transférer leur ligne de crédit à Wirecard. Mais mercredi, il est devenu évident qu’une décision de l’autorité allemande de régulation financière, la BaFin, de séparer la filiale bancaire de Wirecard du reste du groupe lierait les mains de Freis.

Le problème auquel Freis était confronté, selon une personne impliquée dans les discussions entre Wirecard et ses prêteurs, était qu’il serait incapable de payer les factures de la société si le régulateur bloquait l’accès au compte nécessaire à la banque Wirecard.

Freis a vu que, même si les prêts étaient reconduits, Wirecard devrait probablement déposer son bilan dans trois à six mois, a déclaré la personne impliquée dans les discussions. Mais en repoussant l’inévitable, il risquait de voir sa responsabilité pénale engagée, a ajouté cette personne. Le report de l’insolvabilité est une infraction pénale en Allemagne. Le lendemain, le 25 juin, Wirecard a annoncé qu’elle allait déposer une demande d’insolvabilité.

Freis continue de superviser les opérations quotidiennes de la société tandis que l’administrateur vend les restes de Wirecard.


Source photo : Reuters TV par Reuters ; rédaction par Cassell Bryan-Low, pour Reuters ; édité et traduit par,


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