USA: La Cour suprême ouvre la voie à l’exécution d’un prisonnier fédéral


L’administration Trump a procédé mardi matin à l’exécution du premier détenu d’une prison fédérale en 17 ans, après qu’une Cour suprême divisée ait annulé les décisions des tribunaux inférieurs et décidé que les exécutions fédérales pouvaient avoir lieu.

Daniel Lewis Lee devait recevoir une dose mortelle du puissant sédatif pentobarbital à 16 heures (heure de l’Est) lundi. Mais une ordonnance du tribunal rendue lundi matin par la juge américaine Tanya Chutkan a empêché l’exécution de Lee.

Une cour d’appel fédérale à Washington a refusé la demande de l’administration d’intervenir, laissant la mise en attente en place, avant que la Cour suprême n’agisse par un vote de 5-4. Néanmoins, les avocats de Lee ont insisté sur le fait que l’exécution ne pouvait pas avoir lieu après minuit en vertu des réglementations fédérales.

Avec les conservateurs dans la majorité, la cour a déclaré dans un avis non signé que les « exécutions des prisonniers peuvent se dérouler comme prévu ». Les quatre juges libéraux ont émis une opinion dissidente.

L’exécution de Lee était prévue pour mardi vers 4 heures du matin (HAE), selon les documents du tribunal.

Le Bureau des Prisons a poursuivi les préparatifs alors même que les tribunaux inférieurs ont mis les procédures en pause.

Lee, de Yukon, Oklahoma, a eu accès à des visiteurs sociaux, a rendu visite à son conseiller spirituel et a été autorisé à recevoir du courrier, ont déclaré les responsables de la prison. Les témoins de Lee devraient inclure trois membres de sa famille, ses avocats et son conseiller spirituel.

Lee a été condamné en Arkansas pour les meurtres de 1996 du marchand d’armes William Mueller, de sa femme Nancy et de sa fille de 8 ans, Sarah Powell.

« Le gouvernement a essayé de faire avancer ces exécutions malgré les nombreuses questions sans réponse sur la légalité de son nouveau protocole d’exécution », a déclaré Shawn Nolan, l’un des avocats des hommes menacés d’exécution fédérale.

La décision d’aller de l’avant pendant une pandémie sanitaire mondiale qui a tué plus de 135 000 personnes aux États-Unis et qui ravage les prisons du pays, a attiré l’attention des groupes de défense des droits civils ainsi que des familles des victimes de Lee.

Certains membres de la famille des victimes ont fait valoir qu’ils seraient exposés à un risque élevé de contracter le coronavirus s’ils devaient se déplacer pour assister à l’exécution et ont cherché à retarder l’exécution jusqu’à ce qu’il soit plus sûr de voyager. Ces demandes ont d’abord été acceptées, mais ont également été rejetées par la Cour suprême.

Les critiques font valoir que le gouvernement crée une urgence inutile et fabriquée à des fins politiques. Ces développements sont également susceptibles d’ajouter un nouveau front à la conversation nationale sur la réforme de la justice pénale à l’approche des élections de 2020.

Deux autres exécutions sont prévues cette semaine, bien que l’une d’entre elles, celle de Wesley Ira Purkey, ait été suspendue dans le cadre d’une demande juridique distincte. L’exécution de Dustin Lee Honken était prévue pour vendredi.

Un quatrième homme, Keith Dwayne Nelson, doit être exécuté en août.

Dans une interview accordée à l’Associated Press la semaine dernière, le procureur général William Barr a déclaré que le ministère de la justice avait le devoir d’exécuter les peines prononcées par les tribunaux, y compris la peine de mort, et d’apporter un sentiment de clôture aux victimes et aux communautés où les meurtres ont eu lieu.

Mais les proches des personnes tuées par Lee s’opposent fermement à cette idée. Ils voulaient être présents pour contrer toute allégation selon laquelle cela serait fait en leur nom.

Pour nous, il s’agit d’être là et de dire : « Cela n’est pas fait en notre nom ; nous ne voulons pas de cela », a déclaré la parente Monica Veillette.

Le système pénitentiaire fédéral a lutté ces derniers mois pour contenir l’explosion du nombre de cas de coronavirus derrière les barreaux. Il y a actuellement quatre cas confirmés de coronavirus parmi les détenus de la prison de Terre Haute, selon les statistiques fédérales, et un détenu y est décédé.

Barr a déclaré qu’il pense que le Bureau des prisons pourrait « procéder à ces exécutions sans courir de risque ». L’agence a mis en place un certain nombre de mesures supplémentaires, notamment des contrôles de température et l’obligation pour les témoins de porter des masques.

Mais dimanche, le ministère de la Justice a révélé qu’un membre du personnel impliqué dans la préparation de l’exécution avait été testé positif au coronavirus, mais a déclaré qu’il n’avait pas été dans la chambre d’exécution et n’avait pas été en contact avec quelqu’un de l’équipe spécialisée envoyée pour s’occuper de l’exécution.

Les trois hommes qui devaient être exécutés cette semaine avaient également reçu des dates d’exécution lorsque Barr a annoncé que le gouvernement fédéral reprendrait les exécutions l’année dernière, mettant fin à un moratoire informel sur la peine capitale fédérale alors que la question se retirait du domaine public.

Les exécutions au niveau fédéral ont été rares et le gouvernement n’a mis à mort que trois accusés depuis le rétablissement de la peine de mort fédérale en 1988 – la dernière fois en 2003, lorsque Louis Jones a été exécuté pour l’enlèvement, le viol et le meurtre d’une jeune femme soldat en 1995.

En 2014, à la suite d’une exécution bâclée dans l’État de l’Oklahoma, le président Barack Obama a demandé au ministère de la justice de procéder à un vaste examen de la peine capitale et des questions liées aux drogues injectables mortelles.

Le procureur général a déclaré en juillet dernier que la révision de l’époque d’Obama était terminée, ouvrant la voie à la reprise des exécutions.


Les rédacteurs de l’Associated Press Colleen Long et Mark Sherman à Washington, Michael Tarm à Chicago et Andrew DeMillo à Little Rock, Ark. ont contribué à ce rapport. Traduit et édité par,

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