Le Liban se tourne vers la Chine comme les Etats-Unis, les Arabes refusent d’aider en cas de crise


Face à une crise économique qui s’aggrave et avec peu de chances que les pays occidentaux ou arabes riches en pétrole apportent leur aide sans réformes substantielles, le gouvernement libanais, à court de liquidités, regarde vers l’Est, espérant obtenir des investissements de la Chine qui pourraient lui apporter un soulagement.

Mais l’aide de Pékin risque de s’aliéner les États-Unis, qui ont laissé entendre qu’une telle démarche pourrait se faire au détriment des liens libano-américains.

Petit pays de 5 millions d’habitants situé à un carrefour stratégique de la Méditerranée entre l’Asie et l’Europe, le Liban est depuis longtemps un lieu où se jouent les rivalités entre l’Iran et l’Arabie saoudite. Aujourd’hui, il devient un foyer de tensions croissantes entre la Chine et l’Occident.

Ces derniers mois, la livre libanaise a perdu environ 80% de sa valeur par rapport au dollar, les prix ont grimpé de façon incontrôlée et une grande partie de sa classe moyenne a été plongée dans la pauvreté. Les discussions avec le Fonds monétaire international pour un renflouement ont échoué et les donateurs internationaux ont refusé de débloquer les 11 milliards de dollars promis en 2018, en attendant des réformes économiques majeures et des mesures de lutte contre la corruption.

Le gouvernement du Premier ministre Hassan Diab, soutenu par le Hezbollah soutenu par l’Iran et ses alliés, a peu de choix et cherche à obtenir l’aide de la Chine, une approche que le groupe militant chiite soutient fermement.

Il marche sur la corde raide.

« Notre démarche vers la Chine est très sérieuse mais nous ne tournons pas le dos à l’Occident », a déclaré un fonctionnaire ministériel à l’Associated Press, sous couvert d’anonymat car il n’est pas autorisé à parler aux médias. « Nous traversons des circonstances extraordinaires et nous accueillons quiconque va nous aider ».

Il a déclaré que la Chine a offert d’aider à mettre fin à la crise de l’énergie électrique au Liban, qui dure depuis des décennies, par le biais de ses entreprises d’État, une offre que le gouvernement est en train d’examiner.

En outre, Pékin a proposé de construire des centrales électriques, un tunnel qui coupe à travers les montagnes pour raccourcir le trajet entre Beyrouth et la vallée orientale de la Bekaa, et une voie ferrée le long de la côte libanaise, selon le fonctionnaire et un économiste.

Les Etats-Unis, qui ont des relations historiques avec le Liban et qui soutiennent fortement leur armée, ont déclaré qu’une telle décision pourrait se faire au détriment des relations de Beyrouth avec Washington.

L’ouverture de la Chine intervient à un moment où le Hezbollah et ses alliés présentent de plus en plus la crise au Liban, qui découle de décennies de corruption et de mauvaise gestion, comme une crise fomentée par l’administration américaine. Ils accusent les États-Unis d’imposer un « siège financier » informel au Liban, en partie pour faire pression sur le Hezbollah que Washington et ses alliés arabes du Golfe considèrent comme une organisation terroriste.

« Nous savons bien qu’il y a une grande décision d’assiéger le pays. Ils empêchent toute aide au Liban », a déclaré M. Diab lors d’une réunion du gouvernement le 2 juillet, selon son bureau.

Diab a déclaré, sans nommer de pays, qu' »ils empêchent les transferts vers le pays et bloquent les lignes de crédit pour importer du carburant, du diesel, des médicaments et de la farine pour couper l’électricité, affamer les Libanais et les faire mourir sans médicaments ».

« Essayer de mettre la crise économique du Liban sur le compte des sanctions américaines est malavisé et faux », a déclaré la porte-parole du Département d’Etat américain, Morgan Ortagus, en réponse aux accusations.

Au début de ce mois, M. Diab a reçu l’ambassadeur de Chine au Liban, Wang Kejian, après quoi le ministre libanais de l’industrie a été prié de suivre les possibilités de coopération. Kejian a refusé de commenter.

Le Hezbollah a plaidé pour un rôle plus important de la Chine et d’autres alliés au Liban. Le groupe s’était opposé à un programme du FMI pour sortir le Liban de sa crise, craignant que cela ne soit assorti de conditions politiques. Mais il a accepté à contrecœur que le Liban s’engage dans les négociations tant que le FMI ne lui dictait pas sa politique.

Dix-sept cycles de négociations entre le gouvernement et le FMI depuis la mi-mai n’ont pas permis de progresser.

Une personne connaissant bien les discussions a déclaré qu’il ne s’agissait pas d’un choix « ou bien » entre la Chine et le FMI, ajoutant que les discussions avec le FMI portent sur la couverture du déficit budgétaire immédiat, l’injection de dollars et le développement d’un cadre pour la réforme structurelle, tandis que les discussions avec Pékin portent sur des projets d’infrastructure. La personne s’est exprimée sous le couvert de l’anonymat afin de décrire les négociations.

Le Liban a fait défaut sur sa dette souveraine en mars, et l’économiste Hasan Moukalled a déclaré que la plupart des entreprises occidentales seront réticentes à y investir tant que le pays ne parviendra pas à un accord avec le FMI. C’est ce qui rend les entreprises chinoises différentes, a-t-il dit.

Moukalled, qui s’est rendu en Chine à plusieurs reprises en 2018 et 2019, a déclaré que les projets sur lesquels la Chine a proposé de travailler valent 12,5 milliards de dollars.

Les investissements peuvent être mutuellement bénéfiques. La Chine peut tirer profit de relations étroites avec le Liban, le pays servant de rampe de lancement pour la reconstruction de la Syrie voisine, un autre allié de Pékin.

Le port de Tripoli, au nord du Liban, a été agrandi ces dernières années et pourrait servir de terminal dans le cadre du projet chinois « Route de la soie », d’un montant de plusieurs billions de dollars, qui trace une route commerciale de l’Asie de l’Est vers l’Europe.

L’Iran a également offert de vendre le pétrole libanais pour des livres libanaises, mais les responsables de Beyrouth sont préoccupés par les accords avec Téhéran en raison des sanctions occidentales. Le gouvernement est en pourparlers avec le gouvernement irakien, qui propose de donner du carburant au Liban en échange de produits agricoles.

« Nous comprenons que le Liban a désespérément besoin d’une injection d’argent. Ils ont besoin d’investisseurs », a déclaré l’ambassadeur américain au Liban Dorothy Shea à la chaîne de télévision saoudienne Al-Hadath. Après la défaillance du Liban en mars, « les investisseurs ne font pas la queue à la porte ».

Certaines personnes ont parlé d’un virage à l’Est du Liban « comme si c’était la réponse à tous les malheurs économiques du Liban », a-t-elle dit, avertissant que les investissements chinois pourraient venir « au détriment de la prospérité, de la stabilité ou de la viabilité fiscale du pays, ou, bien sûr, des relations de longue date avec les États-Unis ».

L’ambassadeur russe Alexander Zasypkin a déclaré au quotidien al-Joumhouria que la Russie, la Chine, la Syrie, l’Iran et l’Irak peuvent aider le Liban. Il a ajouté que lorsque l’Occident a refusé, « l’alternative de regarder à l’Est est devenue plus persistante ».

Lors d’une visite au Liban la semaine dernière, le général Kenneth McKenzie, chef du Commandement central américain, a été interrogé sur le Liban et les autres pays de la région qui se tournent vers la Chine pour obtenir des ressources et des financements.

« Vous obtenez ce que vous payez. C’est tout ce que j’ai à dire », a répondu le général McKenzie.


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