Les États-Unis disent qu’il y a de la place pour des sanctions en réponse à la Chine dans le sud de la mer de Chine.


Le diplomate américain en charge de l’Asie de l’Est a averti mardi que Washington pourrait répondre par des sanctions contre les fonctionnaires et les entreprises chinoises impliqués dans la coercition en mer de Chine méridionale, après que les États-Unis aient annoncé une position plus dure à l’égard des revendications de Pékin dans cette région.

« Rien n’est exclu… il y a de la place pour cela. C’est un langage que les Chinois comprennent – une action démonstrative et tangible », a déclaré David Stilwell, secrétaire d’État adjoint pour l’Asie de l’Est, à un groupe de réflexion de Washington lorsqu’on lui a demandé si les sanctions étaient une réponse possible des États-Unis aux actions chinoises.

Stilwell s’est exprimé un jour après que les États-Unis aient rejeté les revendications de la Chine sur les ressources offshore de la plus grande partie de la mer de Chine méridionale, les qualifiant de « complètement illégales », une position dénoncée par Pékin.

Les États-Unis s’opposent depuis longtemps aux vastes revendications territoriales de la Chine dans la mer de Chine méridionale et ont régulièrement envoyé des navires de guerre dans cette voie d’eau stratégique, par laquelle transitent chaque année environ 3 000 milliards de dollars de commerce, pour démontrer leur liberté de navigation. Mais l’annonce de lundi est la première fois qu’ils déclarent illégales les revendications chinoises.

La Chine revendique 90 % de la mer potentiellement riche en énergie, mais le Brunei, la Malaisie, les Philippines, Taïwan et le Vietnam en revendiquent également une partie. Pékin a construit des bases sur des atolls de la région mais affirme que ses intentions sont pacifiques.

La porte-parole du ministère chinois des affaires étrangères, Hua Chunying, a déclaré mercredi que la menace de sanctions américaines était sa dernière tentative pour attiser les troubles et déstabiliser la région.

« Les États-Unis parlent arbitrairement de sanctions… c’est très pathétique », a-t-elle déclaré aux journalistes lors d’un briefing quotidien à Pékin. « Nous n’avons pas peur des sanctions. »

Greg Poling, un expert de la mer de Chine méridionale au Centre d’études stratégiques et internationales de Washington, a déclaré que le fait de déclarer les revendications de la Chine illégales ouvrait la voie à une réponse plus dure des États-Unis, par exemple par le biais de sanctions, et pourrait également conduire à davantage d’opérations de présence navale américaine.

Un porte-parole du ministère chinois des affaires étrangères avait précédemment condamné le durcissement de la position américaine sur les revendications de la Chine, déclarant que cela « détruit la paix et la stabilité régionales et constitue un acte irresponsable ».

Un destroyer de la marine américaine a effectué une opération de liberté de navigation mardi près des îles Spratly dans la mer de Chine méridionale, a déclaré l’armée américaine.

« Cette opération de liberté de navigation a permis de défendre les droits, les libertés et les utilisations légitimes de la mer reconnus par le droit international en contestant les restrictions au passage inoffensif imposées par la Chine, le Vietnam et Taiwan », a déclaré la marine.

De telles opérations ont été de plus en plus fréquentes ces dernières années.

Les relations américano-chinoises sont devenues de plus en plus tendues ces derniers temps sur diverses questions, notamment le traitement par la Chine du nouveau coronavirus et son emprise accrue sur Hong Kong.

Selon M. Stilwell, le durcissement de la position américaine signifie que « nous n’allons plus dire que nous sommes neutres sur ces questions maritimes ».

« Lorsqu’une plate-forme de forage (chinoise) s’implantera dans les eaux vietnamiennes ou malaisiennes, nous pourrons faire une déclaration positive », a-t-il déclaré.

Stilwell avait un avertissement particulier concernant le haut-fond de Scarborough, un affleurement à 200 km des Philippines revendiqué par Pékin et Manille et dont la Chine s’est emparée en 2012.

« Toute tentative de la Chine d’occuper physiquement, de récupérer ou de militariser le haut-fond de Scarborough serait dangereuse … et aurait des conséquences durables et graves sur les relations de la Chine avec les États-Unis, ainsi que sur la région tout entière », a-t-il déclaré.


Source photo : Heo Ran pour Reuters ; rédaction par Sandra Maler et Matthew Lewis, pour Reuters ; édité et traduit par,

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