Des geishas socialement éloignées luttent pour survivre dans l’ombre des coronavirus

Ikuko, la « grande soeur » de la geisha Akasaka de Tokyo, est venue chercher fortune dans la capitale en 1964, l’année où Tokyo a accueilli les premiers Jeux Olympiques. Mais la nouvelle pandémie de coronavirus lui a fait craindre plus que jamais pour son métier séculaire.

Bien que le nombre de geishas – réputées pour leurs conversations pleines d’esprit, leur beauté et leur habileté dans les arts traditionnels – soit en baisse depuis des années, Ikuko et ses collègues ont été sans travail pendant des mois en raison de l’état d’urgence au Japon et opèrent maintenant selon des règles de distanciation sociale gênantes.

« Il y avait plus de 400 geishas à Akasaka quand je suis arrivée, tellement que je ne me souvenais plus de leurs noms. Mais les temps ont changé », a déclaré Ikuko, qui a maintenant 80 ans.

Aujourd’hui, il n’en reste qu’une vingtaine et il n’y a pas assez d’engagements pour engager de nouveaux apprentis, surtout maintenant.
L’austérité induite par le coronavirus a réduit les comptes de dépenses, et beaucoup de gens hésitent encore à passer des heures dans les salles traditionnelles, élégantes mais fermées, où les geishas se divertissent.

Les engagements ont diminué de 95 % et sont assortis de nouvelles règles : il est interdit de verser des boissons aux clients ou de les toucher, même pour leur serrer la main, et de s’asseoir à deux mètres l’un de l’autre. Les masques sont difficiles à porter avec leurs perruques élaborées, donc la plupart du temps ils ne le font pas.

« Quand vous êtes assis tout près, vous pouvez parler avec sentiment, votre passion se manifeste », dit Ikuko, qui porte un kimono noir en soie à motifs d’iris. « Quand vous êtes à deux mètres l’un de l’autre, la conversation s’arrête. »

Les geishas ne sont pas les seuls artistes japonais en danger.
Les interprètes du « jiutamai », une danse ancienne de femmes, ainsi que les maquilleurs, les perruquiers et les habilleurs de kimonos, ont avoué craindre que le coronavirus ne mette encore plus en danger leurs professions de niche.
« Chacun de mes événements a été annulé », a déclaré Mitsunaga Kanda, qui a passé des décennies à maquiller des geishas et des danseuses.

« Nous touchons leur peau et leur visage, partout, et bien que nous ne parlions pas, nous sommes très proches – ce dont nous sommes très conscients maintenant », a ajouté Kanda, qui porte un masque et un écran facial pour travailler sur la danseuse Tokijyo Hanasaki.

UNE PROFESSION EN DÉCLIN

Bien que l’ancienne capitale de Kyoto soit surtout connue pour ses geishas, Tokyo possède six quartiers de geishas. Mais découragés par la rigueur de la vie des geishas avec ses heures de pratique artistique, ils sont moins nombreux à s’y joindre.

Akasaka comptait 120 geishas il y a 30 ans. Aujourd’hui, tout Tokyo n’en compte plus que 230.
Les cours et les kimonos sont chers, le salaire dépendant de la popularité. Et certaines compétences, comme la conversation spirituelle qui rend les geishas plus âgées comme Ikuko particulièrement populaires, ne peuvent être acquises qu’avec le temps.

« Nos revenus sont tombés à zéro », a déclaré Ikuko. « J’ai un peu de moyens, mais cela a été très dur pour les plus jeunes. L’association des geishas a aidé à payer le loyer ».

Toutes les geishas, en tant qu’indépendantes, peuvent également demander un million de yens de subventions gouvernementales, ce qui, selon elle, a été le cas pour la plupart d’entre elles.

« J’étais juste pleine d’anxiété », a déclaré une autre geisha Mayu, 47 ans. « J’ai regardé mes photos, trié mes kimonos..

« L’idée d’une seconde vague est terrifiante. »

LE CHANGEMENT POUR LA SURVIE

Michiyo Yukawa, un ancien geisha qui possède un bar Akasaka et organise des événements occasionnels pour les geishas, pense que les geishas doivent s’adapter pour que les gens plus ordinaires puissent apprécier leur charme.

« Elles ont une beauté particulière », dit-elle.
« Elles ont suivi une formation que d’autres n’ont pas suivie, elles dépensent beaucoup d’argent pour cela – et cela les rend spéciales. Ce serait triste de voir cette beauté disparaître ».

Ikuko craint qu’une pandémie prolongée n’incite certaines geishas à démissionner.

« C’est le pire des pires », dit-elle. « Comment allons-nous nous en sortir ? Il nous faudra tout notre corps et toute notre âme. »

pour reuters Elaine Lies

traduit par

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