La Chine lance une ambitieuse opération d’atterrissage d’un rover sur Mars


La Chine a lancé jeudi sa plus ambitieuse mission sur Mars, dans une tentative audacieuse de se joindre aux États-Unis pour réussir l’atterrissage d’un vaisseau spatial sur la planète rouge.

Moteurs orange flamboyant, une fusée porteuse Longue Marche-5 a décollé sous un ciel dégagé vers 12h40 de l’île de Hainan, au sud de la Chine continentale. Des centaines de passionnés de l’espace ont poussé des cris d’excitation sur une plage située de l’autre côté de la baie du site de lancement.

« C’est une sorte d’espoir, une sorte de force », a déclaré Li Dapeng, co-fondateur de la branche chinoise de la Mars Society, un groupe international de passionnés. Il portait un T-shirt de la Mars Society et était présent avec sa femme, son fils de 11 ans et 2000 autres personnes sur la plage pour assister au lancement.

Le commandant du lancement, Zhang Xueyu, a annoncé aux applaudissements dans la salle de contrôle que la fusée volait normalement environ 45 minutes plus tard. « Le rover de Mars est entré avec précision sur l’orbite prévue », a-t-il déclaré dans de brèves remarques diffusées en direct sur la chaîne de télévision publique CCTV.

L’agence spatiale chinoise a déclaré que la fusée a transporté la sonde pendant 36 minutes avant de la placer avec succès sur la trajectoire en boucle qui l’emmènera au-delà de l’orbite terrestre et finalement sur l’orbite plus éloignée de Mars autour du soleil.

Liu Tongjie, porte-parole de la mission, a déclaré lors d’un point de presse que le lancement était « une étape clé de la marche de la Chine vers l’espace lointain ». Il a déclaré que l’objectif de la Chine n’était pas de concurrencer d’autres pays, mais d’explorer pacifiquement l’univers.

Il s’agit du deuxième vol vers Mars cette semaine, après qu’un orbiteur des Emirats arabes unis ait décollé lundi à bord d’une fusée en provenance du Japon. Et les États-Unis ont l’intention de lancer Perseverance, leur rover martien le plus sophistiqué à ce jour, depuis Cap Canaveral, en Floride, la semaine prochaine.

« Il est étonnant qu’une autre nation ait lancé l’affaire Mars », a déclaré le Dr Katarina Miljkovic, planétologue à l’Université Curtin en Australie, ajoutant que le monde n’était plus dans une course à l’espace. « C’est plutôt ce marathon de l’espace que nous voulons tous courir ».

Le vaisseau spatial chinois en tandem – avec un orbiteur et un rover – mettra sept mois pour atteindre Mars, comme les autres. Si tout va bien, Tianwen-1, ou « quête de la vérité céleste », cherchera des eaux souterraines, si elles sont présentes, ainsi que des preuves d’une éventuelle vie ancienne.

Ce n’est pas la première tentative de la Chine sur Mars. En 2011, un orbiteur chinois accompagnant une mission russe a été perdu lorsque l’engin spatial n’a pas réussi à sortir de l’orbite terrestre après son lancement depuis le Kazakhstan, pour finalement brûler dans l’atmosphère.

Cette fois, la Chine fait cavalier seul. Elle accélère également les choses, en lançant un orbiteur et un rover sur la même mission au lieu de les faire s’enchaîner.

Le programme spatial secret de la Chine s’est développé rapidement au cours des dernières décennies. Yang Liwei est devenu le premier astronaute chinois en 2003, et l’année dernière, Chang’e-4 est devenu le premier vaisseau spatial de n’importe quel pays à se poser sur la face cachée de la lune.

La conquête de Mars placerait la Chine dans un club d’élite.

« Il y a beaucoup de prestige à cela », a déclaré Dean Cheng, un expert des programmes aérospatiaux chinois à la Fondation Heritage à Washington.

Le lancement a été « courageux », a déclaré le Dr Jonathan McDowell, un astronome du Centre d’astrophysique de Harvard-Smithsonian. Le prochain défi est que la sonde « fonctionne toujours lorsqu’elle arrivera sur Mars et qu’elle survivra à l’entrée et à l’atterrissage ».

L’atterrissage sur Mars est notoirement difficile. Seuls les États-Unis ont réussi à faire atterrir un vaisseau spatial sur le sol martien, le faisant huit fois depuis 1976. Les rovers InSight et Curiosity de la NASA fonctionnent encore aujourd’hui. Six autres vaisseaux spatiaux explorent Mars depuis l’orbite : trois américains, deux européens et un indien.

Contrairement aux deux autres missions martiennes lancées ce mois-ci, la Chine a étroitement contrôlé les informations sur le programme – et a même caché le nom de son rover. Les préoccupations de sécurité nationale ont conduit les États-Unis à freiner la coopération entre la NASA et le programme spatial chinois.

Dans un article publié au début du mois dans Nature Astronomy, l’ingénieur en chef de la mission Wan Weixing a déclaré que Tianwen-1 se mettrait en orbite autour de Mars en février et chercherait un site d’atterrissage sur Utopia Planitia – une plaine où la NASA a détecté des traces possibles de glace souterraine. Wan est mort en mai d’un cancer.

Le débarquement serait alors tenté en avril ou en mai, selon l’article. Si tout se passe bien, le rover solaire de 240 kg, de la taille d’une voiturette de golf, devrait fonctionner pendant environ trois mois et l’orbiteur pendant deux ans.

L’incertitude règne même après l’atterrissage du rover sur Mars, a déclaré Liu Tongjie. « Par exemple, s’il y a une tempête de sable, il doit modifier son mode de fonctionnement pour empêcher les sables de tomber sur le panneau solaire, ce qui affectera sa capacité à obtenir de l’énergie », a-t-il dit.

Bien qu’elle soit petite comparée à la Persévérance américaine, une voiture de 1 025 kg, elle est presque deux fois plus grande que les deux rovers que la Chine a envoyés sur la lune en 2013 et 2019. La persévérance devrait durer au moins deux ans.

La saison de lancement de Mars, qui a lieu tous les 26 mois lorsque la Terre et Mars sont au plus près l’une de l’autre, est particulièrement chargée.

Le vaisseau spatial des Émirats arabes unis Amal, ou Hope, qui sera en orbite autour de Mars mais ne se posera pas, est la première mission interplanétaire du monde arabe. Le rover Perseverance de la NASA est le suivant.

« A aucun autre moment de notre histoire, nous n’avons vu ce qui se passe avec ces trois missions uniques vers Mars. Chacune d’entre elles est une merveille de science et d’ingénierie », a déclaré le directeur général de la Space Foundation, Thomas Zelibor, lors d’une discussion en ligne en début de semaine.

La route de la Chine vers Mars a rencontré quelques obstacles : Une fusée Long March-5, surnommée « Fat 5 » en raison de sa forme encombrante, n’a pas pu être lancée au début de l’année. La pandémie de coronavirus a obligé les scientifiques à travailler depuis chez eux. En mars, lorsqu’il a fallu transporter des instruments de Pékin à Shanghai, trois membres de l’équipe ont fait 12 heures de route pour les livrer.

Alors que la Chine se joint aux États-Unis, à la Russie et à l’Europe pour créer un système mondial de navigation par satellite, les experts affirment qu’elle n’essaie pas de dépasser les États-Unis en matière d’exploration spatiale.

Au lieu de cela, Cheng de la Heritage Foundation a déclaré que la Chine est dans une « course lente » avec le Japon et l’Inde pour s’établir comme la puissance spatiale de l’Asie.



Ghosal reporter à New Delhi pour AP, traduit et édité par,

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