Le vaccin contre le virus est mis à l’épreuve chez des milliers de volontaires.


La plus grande étude mondiale sur le vaccin COVID-19 a débuté lundi avec le premier des 30 000 volontaires prévus pour aider à tester les vaccins créés par le gouvernement américain – un des nombreux candidats dans la dernière ligne droite de la course mondiale au vaccin.

Rien ne garantit encore que le vaccin expérimental, développé par les National Institutes of Health et Moderna Inc. protégera réellement.

La preuve nécessaire : Les volontaires ne sauront pas s’ils reçoivent le vrai vaccin ou une version factice. Après deux doses, les scientifiques suivront de près quel groupe est le plus infecté dans le cadre de leurs activités quotidiennes, en particulier dans les régions où le virus se propage encore de manière incontrôlée.

« Malheureusement pour les États-Unis d’Amérique, nous avons beaucoup d’infections en ce moment » pour obtenir cette réponse, a récemment déclaré le Dr Anthony Fauci du NIH à The Associated Press.

Selon M. Moderna, la vaccination a été effectuée à Savannah, en Géorgie, le premier site à être mis en route parmi plus de sept douzaines de sites d’essai dispersés dans tout le pays.

A Binghamton, New York, l’infirmière Melissa Harting a déclaré qu’elle s’était portée volontaire pour « faire ma part pour aider ».

« Je suis excitée », a déclaré Harting avant de recevoir une injection d’étude lundi matin. Surtout avec les membres de la famille qui occupent des emplois de première ligne qui pourraient les exposer au virus, « faire notre part pour l’éradiquer est très important pour moi ».

Plusieurs autres vaccins fabriqués par la Chine et par l’université britannique d’Oxford ont commencé au début de ce mois des tests finaux de moindre envergure au Brésil et dans d’autres pays durement touchés.

Mais les États-Unis exigent leurs propres tests pour tout vaccin qui pourrait être utilisé dans le pays et ont placé la barre très haut : Chaque mois jusqu’à l’automne, le réseau de prévention COVID-19, financé par le gouvernement, lancera une nouvelle étude sur un candidat de premier plan, avec 30 000 volontaires nouvellement recrutés.

Ces études massives ne visent pas seulement à vérifier l’efficacité des vaccins, elles sont nécessaires pour vérifier l’innocuité de chaque vaccin potentiel. Et en suivant les mêmes règles d’étude, les scientifiques pourront éventuellement comparer tous les vaccins.

En août prochain, l’étude américaine finale du vaccin d’Oxford commencera, suivie par des projets de test d’un candidat de Johnson & Johnson en septembre et de Novavax en octobre – si tout se passe comme prévu. Pfizer Inc. prévoit sa propre étude de 30 000 personnes cet été.

C’est un nombre impressionnant de personnes qui doivent se retrousser les manches pour la science. Mais ces dernières semaines, plus de 150 000 Américains ont rempli un registre en ligne, signalant leur intérêt, a déclaré le Dr Larry Corey, un virologue de l’Institut de recherche sur le cancer Fred Hutchinson à Seattle, qui aide à superviser les sites de l’étude.

« Ces essais doivent être multigénérationnels, multiethniques et refléter la diversité de la population américaine », a déclaré le Dr Corey lors d’une réunion sur les vaccins la semaine dernière. Il a souligné qu’il est particulièrement important de s’assurer qu’il y ait suffisamment de participants noirs et hispaniques, car ces populations sont durement touchées par COVID-19.

Il faut normalement des années pour créer un nouveau vaccin à partir de zéro, mais les scientifiques établissent cette fois-ci des records de vitesse, encouragés par la connaissance du fait que la vaccination est le meilleur espoir du monde contre la pandémie. L’existence du coronavirus n’était même pas connue avant fin décembre, et les fabricants de vaccins sont entrés en action le 10 janvier lorsque la Chine a partagé la séquence génétique du virus.

65 jours plus tard, en mars, le vaccin fabriqué par le NIH a été testé chez l’homme. Le premier bénéficiaire encourage maintenant les autres à se porter volontaires.

« Nous nous sentons tous tellement impuissants en ce moment. Nous ne pouvons pas faire grand-chose pour combattre ce virus. Et le fait de pouvoir participer à cet essai m’a donné le sentiment de faire quelque chose », a déclaré Jennifer Haller, de Seattle, à l’AP. « Préparez-vous à recevoir beaucoup de questions de vos amis et de votre famille sur le déroulement de l’essai, et beaucoup de remerciements ».

Cette première étape de l’étude, à laquelle participaient Jennifer Haller et 44 autres personnes, a montré que les injections ont renforcé le système immunitaire des volontaires d’une manière que les scientifiques estiment protectrice, avec quelques effets secondaires mineurs tels qu’une brève fièvre, des frissons et des douleurs au point d’injection. Les premiers tests effectués sur d’autres candidats de premier plan ont donné des résultats tout aussi encourageants.

Si tout se passe bien avec les études finales, il faudra encore des mois pour que les premières données du test de Moderna, puis de celui d’Oxford, se répandent.

Les gouvernements du monde entier tentent de stocker des millions de doses de ces principaux candidats, de sorte que si les autorités réglementaires approuvent un ou plusieurs vaccins, les vaccinations peuvent commencer immédiatement. Mais les premières doses disponibles seront rationnées, vraisemblablement réservées aux personnes les plus exposées au virus.

« Nous sommes optimistes, prudemment optimistes » que le vaccin fonctionnera et que « vers la fin de l’année » il y aura des données pour le prouver, a déclaré la semaine dernière le Dr Stephen Hoge, président de Moderna basé dans le Massachusetts, à une sous-commission de la Chambre.

D’ici là, Haller, le volontaire vacciné en mars dernier, porte un masque en public et prend les mêmes précautions d’éloignement conseillées à tout le monde – tout en espérant que l’un des vaccins en cours de réalisation se passe bien.

« Je ne sais pas quelles sont les chances que ce soit exactement le bon vaccin. Mais Dieu merci, il y a tant d’autres personnes qui se battent contre ce problème en ce moment », a-t-elle déclaré.


Rédaction par Lauran NEERGAARD et Michael HILL, pour AP ; édité et traduit par,

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