Egypte: Les experts sonnent l’alarme sur la création d’autoroutes dans la Cité historique des morts au Caire .


Depuis des siècles, les sultans et les princes, les saints et les érudits, les élites et les roturiers sont enterrés dans deux vastes cimetières de la capitale égyptienne, créant ainsi une ville historique des morts unique en son genre. Aujourd’hui, dans le cadre de sa campagne pour remodeler le Caire, le gouvernement fait passer des autoroutes par ces cimetières, ce qui suscite l’inquiétude des défenseurs de l’environnement.

Dans le cimetière du Nord, la semaine dernière, des bulldozers ont démoli des murs de tombes, élargissant une route pour une nouvelle voie rapide. Les tombes datent du début du XXe siècle et comprennent des mausolées élaborés d’écrivains et d’hommes politiques célèbres. Le tombeau orné d’un sultan, vieux de 500 ans et surmonté d’une coupole, se trouve sur le chemin de la construction et, bien que non touché, il sera probablement entouré de part et d’autre par la route à plusieurs voies.

Dans l’ancien cimetière sud, plusieurs centaines de tombes ont été effacées et un pont volant géant a été rapidement construit. Dans son ombre se trouve la mosquée-sanctuaire de l’un des premiers clercs islamiques importants d’Égypte, l’imam Leith, datant des années 700.

Alors que les bulldozers travaillaient, les familles se sont précipitées pour déplacer les corps de leurs proches. D’autres ont perdu leur maison : bien que connus sous le nom de Cité des morts, les cimetières sont également des communautés vivantes, avec des personnes vivant dans les cours murées qui entourent chaque tombe.

Le gouvernorat du Caire et le Conseil suprême des antiquités ont souligné qu’aucun monument enregistré n’a été endommagé lors de la construction.

« Il est impossible que nous permettions la démolition d’antiquités », a déclaré le chef du conseil, Mostafa al-Waziri, à la télévision égyptienne. Il a déclaré que les tombes touchées datent des années 1920 et 1940 et qu’elles appartiennent à des personnes qui seront indemnisées.

Mais les experts en antiquités ont dit que c’est une vision trop étroite. Parmi les épaves, il y a beaucoup de tombes qui, bien qu’elles ne figurent pas sur la liste limitée des monuments enregistrés, ont une valeur historique ou architecturale. Plus important encore, les autoroutes détruisent un tissu urbain qui a survécu en grande partie intact pendant des siècles. Les cimetières sont inclus dans une zone historique reconnue par l’UNESCO comme site du patrimoine mondial.

« Cela va à l’encontre de l’identité du lieu lui-même. Ils (les cimetières) font partie intégrante de l’histoire du Caire depuis sa création », a déclaré May al-Ibrashy, architecte de conservation qui préside le Collectif Mugawara pour l’environnement bâti et a beaucoup travaillé dans le cimetière sud.

Le gouvernement a mené une furieuse campagne de construction de ponts et d’autoroutes au Caire et dans tout le pays. Les autorités affirment qu’il est vital de soulager la circulation qui étouffe la ville de quelque 20 millions d’habitants et de mieux relier les régions, présentant les projets comme faisant partie d’une vision nationaliste d’une nouvelle Égypte.

Cette vision est solidement suburbaine. Les ponts et les autoroutes relient principalement les banlieues autour du Caire, composées en grande partie de communautés fermées de la classe supérieure, ainsi qu’une nouvelle capitale en cours de construction plus loin dans le désert.

Selon les critiques, la construction ne tient parfois pas compte des quartiers du Caire qu’elle traverse. Dans certains cas, les jardins et la verdure ont été détruits pour construire des ponts. Un pont aérien a été construit sur presque la largeur exacte de la rue qu’il traverse, et les résidents peuvent littéralement sortir de leurs fenêtres des étages supérieurs pour aller sur la voie rapide.

Selon les experts en antiquités, la construction des cimetières est un coup dur pour les efforts visant à préserver ce qui est unique dans le Caire historique : non seulement les monuments de l’époque romaine, du christianisme, des diverses dynasties musulmanes et du début de l’ère moderne, mais aussi sa cohésion à travers les siècles.

Les deux cimetières s’étendent au nord et au sud de la vieille ville du Caire, chacun d’une longueur d’au moins 3 kilomètres. Le cimetière nord a commencé à être utilisé par les nobles et les souverains du sultanat mamelouk d’Égypte dans les années 1300 et 1400. Le cimetière du sud, connu sous le nom d’al-Qarafa, est encore plus ancien, utilisé depuis les années 700, peu de temps après la conquête musulmane de l’Égypte.

Jusqu’à présent, les deux régions sont restées intactes grâce à la construction de routes importantes. De grands complexes mortuaires mamelouks créent une ligne d’horizon de dômes et de minarets sur un paysage densément peuplé de tombes et de tombeaux de nombreuses époques.

« C’est une ville de morts, mais c’est un patrimoine vivant. Cette continuité est très précieuse », a déclaré Dina Bakhoum, historienne de l’art spécialisée dans la conservation et la gestion du patrimoine. « Ce tissu urbain est resté en place pendant très longtemps », tout comme son utilisation et sa fonction – « vous avez encore l’agitation dont vous avez entendu parler » dans les textes médiévaux.

Tout au long de l’histoire, des personnes ont vécu dans les cimetières et, à ce jour, des gens viennent régulièrement s’asseoir sur les tombes de leurs proches. Les sultans ont organisé de somptueuses processions à travers le cimetière du Nord. Lors des épidémies de peste, la population du Caire s’y rassemblait en masse pour prier et implorer Dieu de la soulager.

Au XIVe siècle, le souverain de l’empire malien Mansa Musa et son entourage ont vécu dans le cimetière du Sud lors d’une escale en route vers La Mecque, donnant de si fabuleuses quantités d’or que la monnaie égyptienne a chuté. Les textes mamelouks racontent que des nobles traversaient le cimetière la nuit et avaient des visions de saints hommes ou de poètes qui parlaient, puis disparaissaient. Les guides médiévaux décrivent des itinéraires permettant aux pèlerins de visiter les tombes de clercs et de saints musulmans bien-aimés.

Le fait que Mme al-Ibrashy ait pu, sept ou huit siècles plus tard, reconstituer les itinéraires de ces guides dans le cadre de ses recherches doctorales témoigne de l’intégrité des cimetières. Les tombes ont été reconstruites ou remplacées à travers les époques, mais en suivant en grande partie les mêmes itinéraires, parfois en préservant les noms originaux, parfois en les perdant avec le temps.

« Le truc avec le cimetière, c’est qu’il y a beaucoup de joyaux cachés que personne ne connaît », a déclaré Mme al-Ibrashy. « On y trouve des pierres tombales de la période ottomane. Vous trouvez un sanctuaire qui semble moderne mais qui est en fait un site mentionné dans les guides anciens. »

Dans le cimetière du Nord, le nouveau « Firdos », ou Paradise, Expressway, coupera à travers son bord nord.

« Je vis ici depuis 41 ans, j’ai épousé mon mari ici », a déclaré une femme d’une soixantaine d’années au mausolée d’un premier ministre du début du XXe siècle.

Le mausolée était intact, mais des bulldozers ont rasé le mur de son enceinte et les pièces qui constituaient sa maison. La famille de son défunt mari était la gardienne du tombeau, et c’est là qu’il est né et a grandi. Il est enterré aux côtés des propriétaires du site dans le jardin du mausolée, à l’ombre des manguiers et des oliviers.

« Nous avons un lien de longue date avec ce lieu. Ils ne respectent ni les vivants ni les morts », a-t-elle déclaré, s’exprimant sous couvert d’anonymat par crainte de représailles.

Dans le cimetière sud, connu sous le nom d’al-Qarafa, le nouveau survol traverse une bande de près d’un kilomètre de long, jadis dense en tombes. Sous la travée, le sanctuaire de l’Imam Leith, un érudit religieux mort vers 791, est intact mais désormais pratiquement caché.

A quelques centaines de mètres, on peut voir l’imposante coupole du mausolée de l’Imam Shafii, l’une des figures religieuses les plus aimées d’Egypte, datant du 9ème siècle. Shafii aurait rendu hommage à la tombe de Leith, et cette partie du cimetière a été nommée depuis les deux hommes saints : la Qarafa des deux Imams. Maintenant, le pont, qui sera bientôt envahi par la circulation, les sépare.

Les experts de l’Antiquité ont déclaré que même si les monuments enregistrés n’étaient pas endommagés, la zone se trouve dans les limites du Caire historique fixées par la loi égyptienne qui prévoit des protections.

Selon M. Bakhoum, certaines autorités chargées des antiquités ont commencé ces dernières années à adopter une vision plus globale de la préservation du caractère plus large des zones historiques, et non plus seulement des monuments individuels. Le problème est que de multiples agences gouvernementales ont un intérêt et ont leur mot à dire sur ce qui se passe au Caire, la responsabilité est dispersée et les décisions sont prises sans discussion.

Ce qu’il faut, a-t-elle dit, c’est une plus grande consultation entre toutes les parties prenantes pour trouver des alternatives qui permettent le développement tout en préservant l’histoire.

« Je pense que le vrai problème que nous avons ici est vraiment de savoir comment définir ce qu’est le patrimoine, ce qui a de la valeur et pour qui ».


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