La dangereuse stigmatisation qui s’est développée autour du coronavirus en Afrique

Après 23 jours de quarantaine en Ouganda – bien plus que nécessaire – Jimmy Spire Ssentongo s’est libéré en partie grâce à un dessin animé qu’il a réalisé. Elle montre un prisonnier ligoté suppliant d’être libéré après de multiples tests négatifs, alors qu’un ministre de la santé a exigé de savoir où il cachait le virus.

« L’impression était que nous étions un groupe dangereux et que ce qui était nécessaire était de protéger le reste de la société contre nous », a déclaré Ssentongo, un dessinateur du journal ougandais Observer qui a été mis en quarantaine à son retour de Grande-Bretagne en mars.

La peur qu’il décrit est révélatrice de la dangereuse stigmatisation qui s’est développée autour du coronavirus en Afrique – alimentée, en partie, par des règles de quarantaine sévères et parfois arbitraires ainsi que par une information insuffisante sur le virus.
Une telle stigmatisation n’est pas unique au continent : Des patients, de l’Équateur à l’Indonésie, ont eu honte lorsque leur diagnostic a été connu.

Mais comme le dépistage en Afrique est limité par la pénurie d’approvisionnement et que certains travailleurs de la santé ne portent pas d’équipement de protection approprié, la peur du virus sur le continent, à l’approche du million d’infections confirmées, entrave la capacité à le contrôler dans de nombreux endroits – et décourage également les gens de chercher à se faire soigner pour d’autres maladies.

La façon dont les gens ont été traités au début de cette pandémie est « tout comme au début de l’épidémie de VIH, les patients étaient traités », a déclaré Salim Abdool Karim, un épidémiologiste qui préside le comité consultatif ministériel COVID-19 en Afrique du Sud, lors d’un événement organisé par l’Organisation mondiale de la santé le mois dernier. Les personnes séropositives étaient souvent rejetées par leur propre famille, et les rapports faisant état de refus de soins de la part des travailleurs de la santé étaient fréquents dans les années 1990.

Aujourd’hui, certaines personnes évitent de faire le test de dépistage du coronavirus « parce que si elles le font, elles sont ostracisées », a déclaré M. Karim.

Ou simplement enfermées. Ssentongo, qui a été libéré de la quarantaine le 24ème jour après avoir été testé négatif à trois reprises, a déclaré à l’Associated Press que lui et d’autres personnes étaient mal traités dans l’établissement, un hôtel. Comme lui, beaucoup ont été détenus bien plus longtemps que les 14 jours requis, et il a vu certains d’entre eux se faire soudoyer pour sortir. Il a fait partie de ceux qui ont entamé une grève de la faim pour obtenir leur libération.

« C’était déshumanisant », a déclaré M. Ssentongo, qui a également noté qu’il n’y avait pas de distanciation sociale dans l’établissement, et que les travailleurs médicaux étaient rarement vus et incohérents dans leurs efforts pour contrôler le virus. Une fois, une équipe médicale a sorti de sa chambre une femme soupçonnée d’avoir le virus et l’a aspergée de désinfectant, mais elle a ignoré son partenaire.
Dans le Kenya voisin, les personnes en quarantaine ont fait état de mauvais traitements et de discrimination similaires.

Dans un établissement, les personnes se trouvant à l’intérieur ont déclaré que leur argent était rejeté par le personnel et la communauté environnante lorsqu’elles essayaient d’acheter de la nourriture, selon un rapport de Human Rights Watch en mai. Dans un autre, le personnel de cuisine refusait parfois de les servir, obligeant un garde de sécurité à leur apporter la nourriture.

Certains groupes humanitaires avertissent que la stigmatisation pourrait retarder la réponse de l’Afrique à la pandémie.

En Somalie, « nos équipes voient des gens qui ont été testés positifs s’enfuir de chez eux par peur d’être stigmatisés par la communauté », a déclaré Abdinur Elmi, un responsable du groupe d’aide CARE, dans un communiqué.

En conséquence, le groupe a déclaré que la recherche des contacts est devenue presque impossible dans ce pays de la Corne de l’Afrique, qui possède l’un des systèmes de santé les plus faibles du monde après près de trois décennies de conflit.

Il est inquiétant de constater que les travailleurs de la santé et les travailleurs humanitaires sont stigmatisés dans certains endroits.

Au Burkina Faso, pays d’Afrique de l’Ouest, une aide-infirmière qui a trouvé un emploi de femme de ménage dans un hôpital a déclaré que son oncle lui avait posé un ultimatum : démissionner ou quitter la maison.

« Il lui a dit de faire ses valises et de trouver un autre endroit où vivre », a déclaré la femme, qui s’est exprimée sous le couvert de l’anonymat afin d’éviter les représailles de sa famille.

Le ministre de la santé de la République centrafricaine, Pierre Somse, a déclaré que les travailleurs humanitaires ont été ciblés parce que l’idée s’est répandue que les Occidentaux, qui font souvent un tel travail, ont apporté le virus. Il a exhorté les gouvernements à « dédramatiser » la réponse pour calmer les communautés paniquées.

Les travailleurs humanitaires ont exprimé des préoccupations similaires sur la manière dont la réponse est décrite en Ouganda, où les responsables de la santé parlent fréquemment de « traquer » les patients suspects.

Les klaxons et les sirènes des véhicules utilisés par ceux qui recherchent les contacts des personnes infectées ajoutent au sentiment de peur dans certaines communautés, comme le village de Bugomoro près de la frontière du Congo, a déclaré Charles Kaboggoza. Le responsable de World Vision a déclaré avoir été témoin d’une discrimination à l’encontre de la famille d’un homme qui a été testé positif après son retour d’Afghanistan en mars.

« Les gens les avaient empêchés d’aller chercher de l’eau au (puits) », a-t-il déclaré. « C’était vraiment stigmatisant ».

Certains ont accusé le patient d’apporter une « malédiction » à la communauté, a-t-il dit.

La stigmatisation a également un effet négatif sur les soins de santé de manière plus générale.

avec AP ; traduit et édité par

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