Le prochain grand traitement COVID-19 pourrait être la fabrication d’anticorps

Alors que le monde attend un vaccin COVID-19, la prochaine grande avancée dans la lutte contre la pandémie pourrait venir d’une classe de thérapies biotechnologiques largement utilisées contre le cancer et d’autres troubles – des anticorps conçus spécifiquement pour attaquer ce nouveau virus.
Lorsqu’un virus dépasse les défenses initiales de l’organisme, une réaction plus spécifique se déclenche, déclenchant la production de cellules qui ciblent l’envahisseur. Ces cellules comprennent des anticorps qui reconnaissent un virus et s’y fixent, empêchant ainsi la propagation de l’infection.

Les anticorps monoclonaux – cultivés dans des cuves de bioréacteur – sont des copies de ces protéines naturelles.
Les scientifiques travaillent encore sur le rôle exact des anticorps neutralisants dans la récupération du COVID-19, mais les fabricants de médicaments sont convaincus que les bons anticorps ou une combinaison de ceux-ci peuvent modifier le cours de la maladie qui a fait plus de 675 000 victimes dans le monde.

« Les anticorps peuvent bloquer l’infectivité. C’est un fait », a déclaré Christos Kyratsous, directeur de Regeneron Pharmaceuticals, à Reuters.

Regeneron teste un cocktail de deux anticorps qui, selon lui, limite la capacité du « virus » à mieux s’échapper qu’un seul, les données sur son efficacité étant attendues pour la fin de l’été ou le début de l’automne. « La protection va s’affaiblir avec le temps. Le dosage est quelque chose que nous ne savons pas encore », a déclaré M. Kyratsous.

En juin, le gouvernement américain a attribué à Regeneron un contrat de fourniture de 450 millions de dollars. La société a déclaré qu’elle pouvait immédiatement commencer la production dans son usine américaine si les autorités de réglementation approuvaient le traitement.

Eli Lilly and Co <LLY.N, AstraZeneca, Amgen, et GlaxoSmithKline ont été autorisés par le gouvernement américain à mettre en commun leurs ressources de fabrication afin d’augmenter les fournitures si l’un de ces médicaments s’avère efficace.

Même avec cette coopération inhabituelle entre rivaux, la fabrication de ces médicaments est complexe et les capacités sont limitées. Il y a également un débat sur la question de savoir si un seul anticorps sera assez puissant pour arrêter le COVID-19.

AstraZeneca a déclaré qu’elle prévoit de commencer les essais sur l’homme de sa combinaison de deux anticorps dans les semaines à venir.

Lilly, qui a commencé en juin à tester sur l’homme deux anticorps candidats dans des essais séparés, se concentre sur une approche à médicament unique.

« Si vous avez besoin d’un dosage plus élevé ou de plus d’anticorps, moins de personnes peuvent être traitées », a déclaré Dan Skovronsky, directeur scientifique de Lilly.
L’IMMUNITÉ INSTANTANÉE
Contrairement aux vaccins, qui activent le propre système immunitaire de l’organisme, l’impact des anticorps infusés finit par se dissiper.

Néanmoins, les fabricants de médicaments affirment que les anticorps monoclonaux pourraient temporairement prévenir l’infection chez les personnes à risque, comme les travailleurs médicaux et les personnes âgées. Ils pourraient également servir de pont thérapeutique en attendant que les vaccins soient largement disponibles.

« Dans un cadre prophylactique, nous pensons pouvoir obtenir une couverture jusqu’à six mois », a déclaré Phil Pang, médecin en chef de Vir Biotechnology, qui vise à commencer à tester un anticorps chez des patients non hospitalisés le mois prochain avec son partenaire GSK.

« L’avantage d’un anticorps est qu’il s’agit essentiellement d’une immunité instantanée », a déclaré Mark Brunswick, vice-président senior de Sorrento Therapeutics, qui vise à commencer le mois prochain les essais sur l’homme d’un seul anticorps candidat.
Les risques de sécurité des anticorps monoclonaux sont considérés comme faibles, mais leur coût peut être assez élevé. Ce type de médicaments contre le cancer peut coûter plus de 100 000 dollars par an.

On craint également que le coronavirus ne devienne résistant à des anticorps spécifiques. Les chercheurs travaillent déjà sur des composés de deuxième génération avec des cibles autres que les pics en forme de couronne que le virus utilise pour envahir les cellules.

« Nous essayons de développer quelque chose de complémentaire », a déclaré David Reese, le directeur de la recherche d’Amgen. Amgen travaille avec Adaptive Biotechnologies Corp.

Dans un récent article publié dans la revue Nature, les chercheurs ont déclaré avoir découvert plusieurs nouveaux anticorps très puissants dirigés contre une zone où le virus s’attache aux cellules humaines et contre une région du pic qui n’a pas attiré l’attention.

« Pour éviter le développement d’une résistance, vous voulez cibler différents sites », a déclaré à Reuters l’auteur de l’étude et professeur à l’université de Columbia, David Ho.

On se demande également à quel moment de la maladie il serait préférable d’utiliser ces nouvelles armes.

« Donner un anticorps plus tard après l’infection pourrait ne pas être très utile, a déclaré Florian Krammer, professeur de microbiologie à l’école de médecine Icahn de New York. « Donnés tôt, ils fonctionnent probablement bien. »

Reportage de Deena Beasley, pour reuters ; traduit et édité par

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