Le dilemme de Facebook : comment contrôler les affirmations sur les vaccins COVID-19 non prouvés.


Depuis que l’Organisation mondiale de la santé a déclaré le nouveau coronavirus comme une urgence sanitaire internationale en janvier, Facebook Inc a retiré plus de 7 millions de contenus contenant de fausses allégations sur le virus qui pourraient poser un risque immédiat pour la santé des personnes qui les croient.

Le géant des médias sociaux, qui a longtemps été critiqué par les législateurs pour la manière dont il traite la désinformation sur ses plateformes, a déclaré qu’il avait interdit ces derniers mois des affirmations telles que « la distanciation sociale ne fonctionne pas » parce qu’elles présentent un risque de dommage « imminent ». En vertu de ces règles, Facebook a retiré mercredi un message vidéo du président américain Donald Trump dans lequel il affirmait que les enfants sont « presque immunisés » contre COVID-19.

Mais dans la plupart des cas, Facebook ne supprime pas les informations erronées sur les nouveaux vaccins COVID-19 qui sont toujours en cours de développement, selon Jason Hirsch, responsable de la politique de la société en matière de vaccins, au motif que ces affirmations n’atteignent pas le seuil de danger imminent. M. Hirsch a déclaré à Reuters que la société est « aux prises » avec le dilemme suivant : comment contrôler les allégations concernant les nouveaux vaccins qui n’ont pas encore été prouvés ?

« Il y a un plafond à ce que nous pouvons faire jusqu’à ce que les faits sur le terrain deviennent plus concrets », a déclaré M. Hirsch dans une interview à Reuters, en parlant publiquement pour la première fois de la façon dont la société essaie d’aborder la question des vaccins contre les coronavirus.

Tom Phillips, rédacteur en chef de Full Fact, l’un des partenaires de Facebook chargés de vérifier les faits, voit l’énigme sous cet angle : « Comment vérifier les faits concernant un vaccin qui n’existe pas encore ? »

Pour l’instant, la désinformation, qui va des affirmations sans fondement aux théories complexes de conspiration sur les vaccins en cours de développement, prolifère sur une plateforme qui compte plus de 2,6 milliards d’utilisateurs actifs par mois, selon un examen des publications de Reuters, des vérificateurs de faits de Facebook et d’autres chercheurs.

L’inquiétude, selon les experts en santé publique de Reuters, est que la diffusion de fausses informations sur les médias sociaux pourrait décourager les gens de prendre le vaccin, considéré comme la meilleure chance d’endiguer une pandémie qui a infecté des millions de personnes et tué des centaines de milliers de personnes dans le monde, dont 158 000 aux États-Unis seulement.

Dans le même temps, les défenseurs de la liberté d’expression s’inquiètent d’une censure accrue en période d’incertitude et des répercussions durables bien après que le virus ait été apprivoisé.

La distinction entre le vrai et le faux est également plus complexe pour les nouveaux vaccins COVID-19, ont déclaré à Reuters les personnes chargées de vérifier les faits, que pour le contenu des vaccins dont la sécurité a été établie.

Les représentants de Facebook ont déclaré que la société avait consulté une cinquantaine d’experts en santé publique, en vaccins et en liberté d’expression sur la manière de répondre aux allégations concernant les nouveaux vaccins COVID-19.

Même si les premiers vaccins ne devraient pas être mis sur le marché avant plusieurs mois, les sondages montrent que de nombreux Américains sont déjà préoccupés par la prise d’un nouveau vaccin COVID-19, qui est développé à un rythme record. Quelque 28 % des Américains déclarent qu’ils ne sont pas intéressés par ce vaccin, selon un sondage Reuters/Ipsos réalisé entre le 15 et le 21 juillet. Parmi eux, plus de 50 % se disent nerveux face à la rapidité du développement. Plus d’un tiers ont déclaré ne pas faire confiance aux personnes qui se trouvent derrière le développement du vaccin.

Le Centre pour la lutte contre la haine numérique, une organisation à but non lucratif basée au Royaume-Uni, a signalé en juillet que les contenus anti-vaccination fleurissent sur les sites de médias sociaux. Les groupes et les pages Facebook représentent plus de la moitié du nombre total d’adeptes de l’anti-vaccination sur toutes les plateformes de médias sociaux étudiées par le CCDH.

Un groupe public sur Facebook appelé « REFUSEZ CORONA V@X ET VERIFIEZ LES PORTEES DE BILLETS », en référence au milliardaire dont la fondation aide à financer le développement de vaccins, a été lancé en avril par Michael Schneider, un entrepreneur municipal de 42 ans à Waukesha, dans le Wisconsin. Le groupe s’est développé pour atteindre 14 000 membres en moins de quatre mois. Il fait partie de la douzaine de groupes créés au cours des derniers mois pour s’opposer au vaccin COVID-19 et à l’idée qu’il pourrait être mandaté par les gouvernements, a constaté Reuters.

Schneider a déclaré à Reuters qu’il se méfiait du vaccin COVID-19 car il pense qu’il est développé trop rapidement pour être sûr. « Je pense que beaucoup de gens flippent », a-t-il déclaré.

Les messages sur le vaccin COVID-19 qui ont été étiquetés sur Facebook comme contenant de « fausses informations » mais qui n’ont pas été retirés comprennent un lien de Schneider vers une vidéo YouTube qui prétend que le vaccin COVID-19 va modifier l’ADN des gens, et un message qui prétend que le vaccin va donner aux gens un coronavirus.

Facebook a déclaré que ces messages n’enfreignaient pas ses politiques relatives aux dommages imminents. « Si nous supprimions simplement toutes les théories de conspiration et les canulars, ils existeraient ailleurs sur Internet et dans l’écosystème plus large des médias sociaux. Cela permet de donner plus de contexte lorsque ces canulars apparaissent ailleurs », a déclaré une porte-parole.

Facebook n’étiquette pas et ne supprime pas les messages ou les publicités qui expriment une opposition aux vaccins s’ils ne contiennent pas de fausses allégations. M. Hirsch a déclaré que Facebook estime que les utilisateurs devraient pouvoir exprimer de telles opinions personnelles et qu’une censure plus agressive des opinions anti-vaccins pourrait également pousser les gens hésitants sur les vaccins vers le camp anti-vaccins.

Deux considérations sont au cœur des décisions de Facebook sur ce qu’il supprime, a déclaré M. Hirsch. Si un post est identifié comme contenant simplement de fausses informations, il sera étiqueté et Facebook peut réduire sa portée en limitant le nombre de personnes qui le verront. C’est l’approche qu’il a adoptée, par exemple, avec la vidéo que Schneider a publiée et qui suggère que le vaccin COVID-19 pourrait modifier l’ADN des gens.

Si la fausse information est susceptible de causer un préjudice imminent, elle sera alors totalement supprimée. Le mois dernier, en vertu de ces règles, la société a retiré une vidéo vantant l’hydroxychloroquine comme remède contre le coronavirus – mais seulement après qu’elle ait été visionnée des millions de fois.

En mars 2019, Facebook a déclaré qu’il commencerait à réduire les classements et les recommandations de recherche des groupes et des pages diffusant des informations erronées sur les vaccins. Les algorithmes de Facebook permettent également de créer des liens vers des organisations telles que l’OMS lorsque les internautes recherchent des informations sur les vaccins sur la plateforme.

Certains experts de la santé publique souhaitent que Facebook abaisse ses normes de retrait lorsqu’il s’agit de fausses allégations concernant les futurs vaccins COVID-19. « Je pense qu’il est du devoir des plateformes de ce type de s’assurer qu’elles suppriment tout ce qui pourrait nuire », a déclaré Rupali Limaye, un spécialiste des sciences sociales de l’école de santé publique Johns Hopkins Bloomberg, qui s’est entretenu avec Facebook. Parce que c’est un virus tellement mortel, je pense qu’il ne devrait pas être seulement « imminent ».

Mais Jacob Mchangama, le directeur exécutif du groupe de réflexion Justitia, basé à Copenhague, qui a été consulté par Facebook sur son approche en matière de vaccins, craint les retombées des suppressions massives : « Cela pourrait avoir des conséquences à long terme sur la liberté d’expression lorsque ce virus sera, espérons-le, contenu », a-t-il déclaré.

La désinformation sur d’autres vaccins a rarement atteint le seuil de risque imminent de Facebook.

Cependant, au Pakistan l’année dernière, la société est intervenue pour faire tomber les fausses allégations sur la campagne de vaccination contre la polio qui conduisaient à des violences contre les travailleurs de la santé. Dans l’État insulaire du Pacifique de Samoa, Facebook a supprimé les informations erronées sur les vaccins parce que le faible taux de vaccination exacerbait une dangereuse épidémie de rougeole.

« En ce qui concerne les vaccins, ce n’est pas une ligne théorique … nous essayons de déterminer quand il est probable qu’il y aura un dommage imminent résultant de la désinformation et nous essayons d’agir dans ces situations », a déclaré M. Hirsch à Reuters.

Pour lutter contre la désinformation qui ne répond pas à ses critères de suppression, Facebook paie des vérificateurs de faits extérieurs – dont une unité de Reuters – qui peuvent classer les messages comme faux et y joindre une explication. L’entreprise a déclaré que dans 95 % des cas, les personnes qui ont vu les étiquettes d’avertissement des vérificateurs de faits n’ont pas cliqué sur le contenu.

Pourtant, le programme de vérification des faits a été critiqué par certains chercheurs comme étant une réponse inadéquate à la quantité et à la rapidité de la désinformation virale sur les plateformes. De plus, les enquêteurs ne notent pas les postes des politiciens et ne jugent pas les postes qui sont exclusivement dans des groupes privés ou cachés.

Il est beaucoup plus difficile de déterminer ce qui constitue une fausse déclaration concernant le vaccin COVID-19 que de vérifier les faits concernant un vaccin établi dont l’innocuité a été prouvée, ont déclaré les vérificateurs de faits de Facebook à Reuters.

« Il y a beaucoup de contenu que nous voyons et nous ne savons même pas quoi en faire », a fait écho Emmanuel Vincent, fondateur de Science Feedback, un autre partenaire de Facebook, qui a déclaré que le nombre de vaccins en développement rendait difficile le démenti des allégations sur le fonctionnement d’un vaccin.

Dans une étude publiée en mai dans la revue Nature, le groupe de recherche du physicien Neil Johnson a découvert qu’il y avait près de trois fois plus de groupes anti-vaccination actifs sur Facebook que de groupes pro-vaccination lors d’une épidémie mondiale de rougeole de février à octobre 2019, et qu’ils se développaient plus rapidement.

Depuis que l’étude a été publiée, les opinions anti-vaccins et les conspirations sur le vaccin COVID-19 ont fleuri sur la plateforme, a déclaré Neil Johnson, ajoutant : « C’est un peu sur les stéroïdes ».


Source photo : Dado Ruvic pour Reuters ; rédaction par Ross Colvin et Edward Tobin, pour Reuters ; édité et traduit par,

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