A qui appartenaient les produits chimiques qui ont fait sauter Beyrouth ?

Dans la sombre histoire de la cache de nitrate d’ammonium hautement explosif qui a fini sur le front de mer de Beyrouth, une chose est claire : personne ne s’est jamais manifesté publiquement pour la réclamer.
De nombreuses questions restent sans réponse concernant l’énorme explosion meurtrière de la semaine dernière dans la capitale libanaise, mais la question de la propriété devrait être parmi les plus faciles à résoudre.

L’identification claire de la propriété, en particulier d’une cargaison aussi dangereuse que celle transportée par le Rhosus sous pavillon moldave lorsqu’il est arrivé à Beyrouth il y a sept ans, est fondamentale pour le transport maritime, la clé pour l’assurer et régler les différends qui surviennent souvent.

Mais les interviews et les recherches de documents menées par Reuters dans dix pays à la recherche du propriétaire initial de cette cargaison de 2 750 tonnes ont révélé une histoire complexe de documents manquants, de secret et d’un réseau de petites sociétés obscures qui s’étend sur toute la planète.

« Les marchandises étaient transportées d’un pays à l’autre, et elles se sont retrouvées dans un pays tiers sans que personne n’en soit propriétaire. Pourquoi se sont-ils retrouvés ici », a déclaré Ghassan Hasbani, ancien vice-premier ministre libanais et figure de l’opposition.

Les personnes liées à la cargaison et interrogées par Reuters ont toutes nié connaître le propriétaire initial de la cargaison ou ont refusé de répondre à la question. Parmi ceux qui ont dit ne pas savoir, on trouve le capitaine du navire, le fabricant d’engrais géorgien qui a produit la cargaison et la firme africaine qui l’a commandée mais qui a dit ne jamais l’avoir payée.
La version officielle du dernier voyage du Rhosus décrit son voyage comme une série d’événements malheureux.

Les registres d’expédition montrent que le navire a chargé du nitrate d’ammonium en Géorgie en septembre 2013 et devait le livrer à un fabricant d’explosifs au Mozambique. Mais avant de quitter la Méditerranée, le capitaine et deux membres de l’équipage disent avoir reçu l’ordre de l’homme d’affaires russe qu’ils considéraient comme le propriétaire de facto du navire, Igor Grechushkin, de faire une escale imprévue à Beyrouth et d’embarquer un chargement supplémentaire.

Le Rhosus est arrivé à Beyrouth en novembre mais n’en est jamais reparti, s’empêtrant dans un conflit juridique concernant des frais portuaires impayés et des défauts du navire. Les créanciers ont accusé le propriétaire légal du navire, une entreprise panaméenne, d’avoir abandonné le navire et la cargaison a ensuite été déchargée et mise dans un entrepôt à quai, selon les comptes officiels.

Le cabinet d’avocats de Beyrouth qui a représenté les créanciers, Baroudi & Associates, n’a pas répondu aux demandes d’identification du propriétaire légal initial de la cargaison. Reuters n’a pas été en mesure de contacter Grechushkin.

Le navire vide a finalement coulé là où il était amarré en 2018, selon les douanes libanaises.

Les derniers mouvements du Rhosus font l’objet d’un nouvel examen après que le nitrate d’ammonium ait pris feu à l’intérieur de l’entrepôt et explosé la semaine dernière, tuant au moins 158 personnes, en blessant des milliers et laissant 250 000 personnes sans abri.
Parmi les questions encore sans réponse : qui a payé le nitrate d’ammonium et a-t-il jamais cherché à récupérer la cargaison lorsque le Rhosus a été mis en fourrière ? Et si ce n’est pas le cas, pourquoi ?

La cargaison, emballée dans de grands sacs blancs, valait environ 700 000 dollars aux prix de 2013, selon une source de l’industrie.

NON ASSURÉ
Les enquêtes de Reuters ont suscité de nombreux signaux d’alerte.

En vertu des conventions maritimes internationales et de certaines lois nationales, les navires commerciaux doivent être assurés pour couvrir des événements tels que les dommages environnementaux, les pertes de vie ou les blessures causées par un naufrage, un déversement ou une collision. Or, le Rhosus n’était pas assuré, selon deux sources familières avec la question.

Le capitaine russe du navire, Boris Prokoshev, a déclaré par téléphone depuis son domicile à Sotchi, en Russie, qu’il avait vu un certificat d’assurance mais qu’il ne pouvait se porter garant de son authenticité.

Reuters n’a pas pu obtenir une copie des documents du navire

La société mozambicaine qui a commandé le nitrate d’ammonium, Fábrica de Explosivos Moçambique (FEM), n’était pas propriétaire de la cargaison à l’époque car elle avait accepté de ne payer qu’à la livraison, selon son porte-parole, Antonio Cunha Vaz.

Le producteur était le fabricant d’engrais géorgien Rustavi Azot LLC, qui a été dissous depuis. Son propriétaire de l’époque, l’homme d’affaires Roman Pipia, a déclaré à Reuters qu’il avait perdu le contrôle de l’usine de nitrate d’ammonium de Rustavi en 2016. Des documents judiciaires britanniques montrent que la société a été contrainte par un créancier de vendre ses actifs aux enchères cette année-là.

L’usine est maintenant dirigée par une autre entreprise, JSC Rustavi Azot, qui a également déclaré qu’elle ne pouvait pas faire la lumière sur le propriétaire de la cargaison, selon l’actuel premier directeur adjoint de l’usine, Levan Burdiladze.

La FEM a déclaré avoir commandé la cargaison par l’intermédiaire d’une société commerciale, Savaro Ltd, qui a enregistré des sociétés à Londres et en Ukraine mais dont le site web est maintenant hors ligne.

Une visite à l’adresse londonienne de Savaro Ltd, répertoriée lundi, a permis de découvrir une maison victorienne en terrasse, avec une porte verrouillée et barrée, près des bars à la mode de Shoreditch. Personne n’a répondu aux coups sur la porte.

Reuters a contacté la directrice de Savaro Ltd, Greta Bieliene, une Lituanienne basée à Chypre, enregistrée au Royaume-Uni. Elle a refusé de répondre aux questions.

Une source connaissant bien les rouages de l’entreprise commerciale de Savaro a déclaré qu’elle vendait des engrais provenant des pays de l’ex-Union soviétique à des clients en Afrique.
L’homme d’affaires ukrainien Vladimir Verbonol est le directeur de Savaro en Ukraine, selon la base de données ukrainienne You Control. Reuters n’a pas été en mesure de contacter Verbonol pour un commentaire.

LA RUSSIE
Alors que le chagrin et la colère suscités par l’explosion se transforment en troubles civils à Beyrouth, certains signes montrent que l’enquête promise par le gouvernement libanais a déjà permis de retrouver le Rhosus et le Grechushkin, l’homme que l’équipage considérait comme son propriétaire.

Une source de la sécurité a déclaré que Grechushkin a été interrogé à son domicile à Chypre jeudi dernier au sujet de la cargaison. Un porte-parole de la police chypriote a déclaré qu’un individu, qu’il n’a pas nommé, avait été interrogé à la demande d’Interpol Beyrouth.

Le Rhosus est arrivé à Beyrouth en novembre 2013 avec une fuite et en mauvais état général, a déclaré le capitaine Prokoshev. Il avait déjà été en proie à des problèmes.

En juillet 2013, quatre mois avant l’accostage à Beyrouth, le navire a été immobilisé pendant 13 jours par les autorités portuaires de Séville, en Espagne, après que de multiples défaillances, notamment des portes défectueuses, de la corrosion sur le pont et des moteurs auxiliaires défectueux, aient été constatées, selon les données de navigation. Le navire a repris la mer après que la société d’inspection Maritime Lloyd ait délivré un certificat de construction de sécurité pour navire de charge, ce qui aurait impliqué une visite du navire, selon les données.

Teimuraz Kavtaradze, un inspecteur de la société géorgienne Maritime Lloyd, qui ne fait pas partie des sociétés d’inspection les plus importantes et les plus utilisées, a déclaré qu’il ne pouvait pas confirmer si la société avait fourni ou non des documents d’inspection aux responsables du port de Séville. Il a déclaré qu’il travaillait pour Maritime Lloyd en 2013 mais que d’autres employés et la direction avaient changé depuis.
Les responsables du port de Séville n’étaient pas immédiatement disponibles pour faire des commentaires. Le protocole d’accord de Paris, un organisme de 27 États maritimes sous l’autorité duquel la détention a été effectuée, n’a pas répondu immédiatement à une demande de commentaires.

La Moldavie, où le Rhosus est enregistré, indique que le propriétaire du navire est la société Briarwood Corp, basée au Panama, comme le montre un certificat de propriété vu par Reuters. Reuters n’a pas pu immédiatement identifier Briarwood Corp comme une société enregistrée au Panama. Les autorités maritimes panaméennes n’ont pas répondu immédiatement aux demandes de commentaires.

L’affréteur du navire, Teto Shipping Ltd, est basé dans les îles Marshall et a été dissous en 2014, selon les registres internationaux, qui disent qu’il fournit des services d’enregistrement maritime aux îles Marshall.

Le capitaine a transmis à Reuters une adresse e-mail qu’ils utilisaient pour Teto Shipping, mais les demandes de commentaires à la même adresse sont restées sans réponse. Le capitaine a déclaré qu’il considérait Grechushkin et Teto comme une seule et même entité.

Maria Vasilyeva, Lisa Barrington, Jonathan Saul ; pour reuters ; traduit et édité par

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