Les enquêtes de la Corée du Sud menacent-elles le « chemin de fer souterrain » de la Corée du Nord

La combinaison de la fermeture des frontières aux coronavirus et d’une campagne de pression sans précédent menée par un gouvernement sud-coréen désireux de s’engager avec la Corée du Nord pourrait détruire les réseaux que les transfuges utilisent depuis longtemps pour commencer une nouvelle vie, selon des groupes d’activistes.

Le ministère sud-coréen de l’unification a déclaré le mois dernier qu’il « inspectera » 25 ONG dirigées par des transfuges, en invoquant leur incapacité à déposer les documents nécessaires, et vérifiera si 64 autres respectent les conditions pour rester enregistrées. Mercredi, le ministère a étendu l’enquête à un total de 289 organisations.

Cette enquête approfondie intervient alors que l’administration du président sud-coréen Moon Jae-in s’efforce de relancer le dialogue et les projets économiques avec Pyongyang, qui est soumis à un embargo international strict en raison de son programme d’armes nucléaires.

Le ministère a déjà révoqué les licences de deux groupes de transfuges qui envoyaient de la propagande anti-Pyongyang au Nord, suite à des plaintes de la Corée du Nord.

Seule une poignée d’ONG ont fait l’objet d’une enquête depuis 1998, et une seule autre a été précédemment dépouillée de sa licence. Sans licence, les organisations ne peuvent pas bénéficier d’exonérations fiscales et organiser des collectes de fonds, bien que les dons soient toujours autorisés.

Une trentaine d’ONG ont uni leurs forces pour publier une déclaration exhortant le ministère à mettre fin à ce qu’elles appellent une « répression discriminatoire ».

Depuis des décennies, nombre de ces groupes travaillent en coulisses avec Séoul pour faire venir des transfuges au Sud via un réseau informel de courtiers, d’organisations caritatives et d’intermédiaires, surnommé le « chemin de fer clandestin » nord-coréen.
Engagés et financés par les ONG, ces intermédiaires servent de guides et offrent un abri aux transfuges pendant leur long et dangereux voyage à travers la Chine vers l’Asie du Sud-Est.

LE NOMBRE DE TRANSFUGES CHUTE

Cette année, le nombre de transfuges arrivant en Corée du Sud a chuté à un niveau record de 147 en juin, principalement en raison de la fermeture des frontières du Nord pour cause de coronavirus.

L’administration de Moon avait déjà fortement réduit les financements et maintenant les enquêtes font fuir les donateurs, ont déclaré les militants.

Plusieurs ONG ont déclaré à Reuters que les réseaux de transfuges pourraient ne jamais se rétablir, même lorsque les frontières seront réouvertes.

« Même si l’enquête n’aboutit à rien, les réseaux de secours seraient pour la plupart démantelés, les routes de défection disparues et les ONG fermées d’ici là », a déclaré Lee Young-hwan, le fondateur du groupe de travail sur la justice transitionnelle, qui travaille avec les transfuges.

Le porte-parole du ministère de l’Unification, Yeo Sang-gi, a déclaré que l’enquête ne visait pas les transfuges et qu’elle était conçue pour s’assurer que les ONG respectent les règles.

LE GOUVERNEMENT MOINS UTILE

Les activistes affirment que l’administration de Moon a été moins utile que les gouvernements précédents dans la délicate diplomatie visant à s’assurer que les transfuges ne soient pas pris et rapatriés de force dans le Nord.

Lorsque 13 transfuges ont été détenus au Vietnam l’année dernière, des diplomates américains sont venus à la rescousse à la place des autorités sud-coréennes, selon deux sources qui connaissent bien le dossier.

Ji Seong-ho, un transfuge devenu législateur qui dirigeait auparavant un réseau de sauvetage, a déclaré qu’il avait réussi à aider un autre groupe de réfugiés pris en Chine à se rendre en Corée du Sud – malgré le peu d’aide des fonctionnaires de Séoul.

Ji a été stupéfait plus de six mois plus tard lorsque les fonctionnaires ont déclaré qu’ils s’efforçaient toujours de libérer le groupe.

« J’étais sans voix », a déclaré Ji. « L’implication du gouvernement n’est peut-être pas toujours couronnée de succès, mais comment pourraient-ils faire libérer les transfuges sans même savoir où ils se trouvent ? En fait, ils vivaient déjà bien ici ».

Un fonctionnaire du ministère des affaires étrangères a déclaré que le gouvernement reste pleinement engagé dans le soutien aux transfuges, mais que les relations de certains pays avec la Corée du Nord pourraient compliquer ses efforts, sans pour autant développer les deux cas.

Lorsque la Corée du Sud a rapatrié l’année dernière deux marins nord-coréens, les qualifiant de dangereux criminels qui avaient tué 16 collègues, certains transfuges ont craint d’être renvoyés, a déclaré Lim Il, un romancier qui a fait défection en 1997.
Une coalition de 21 ONG basées à Séoul a envoyé une pétition aux Nations unies le mois dernier, demandant une révision de la politique de Moon. Human Rights Watch et d’autres organisations ont demandé à Séoul de mettre un terme à ce qu’ils ont appelé une « répression politique ».

Imesh Pokharel, qui supervise le bureau de Séoul de l’agence des droits de l’ONU, a déclaré que toute restriction à la liberté d’expression doit être « proportionnée et nécessaire », demandant à Séoul de travailler avec les ONG pour promouvoir les droits des Nord-Coréens.

Reportage de Hyonhee Shin ; pour reuters ; traduit et édité par

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